Groningse wielerbazen op bezoek bij de paus

Vijftien leden van de stichting `Gironingen' zijn vanmorgen op audiëntie geweest bij de paus. Deze groep van politici, zakenlieden en journalisten organiseert in het voorjaar van 2002 de start van de Ronde van Italië. De leden van de Groningse stichting zijn via Rome op doorreis naar de kustplaats Pescara, waar zaterdag de Giro d'Italia van start gaat.

Dick Heuvelman, sportjournalist van Het Nieuwsblad van het Noorden, is initiatiefnemer van het ambitieuze plan om de Giro volgend jaar in Groningen van start te laten gaan. Na veel lobbyen trok hij koersdirecteur Carmine Castellano over de streep. Heuvelman deed ook een beroep op de Groningse bisschop Eijk. Hij zal de renners voor vertrek bij de Martinitoren zegenen.

Na bemiddeling van Eijk mocht de delegatie vanmorgen op audiëntie in het Vaticaan. Volgens het strenge protocol mochten slechts drie leden de hand drukken van de paus. Het voltallige gezelschap ging daarna op de foto met de geestelijk leider. De ,,protestants opgevoede maar tot heiden bekeerde'' Heuvelman was vanmiddag ,,diep onder de indruk van het hele gebeuren''.

Johannes Paulus II heeft vorig jaar voor de start van de Giro d'Italia alle renners gezegend. De Poolse paus was in zijn jonge jaren een fanatieke skiër en voetballer, geen fervente wielrenner. Sinds hij in Italië domicilie houdt, maakte hij kennis met de religieuze betekenis van het ciclismo.In een dorpje aan het Comomeer staat een wielerbasiliek dat tegenwoordig dienst doet als wielermuseum. Vrome coureurs uit de zuidelijke landen van Europa vulden in een grijs verleden hun bidons met wijwater.

De Italiaanse voorgangers van de Poolse paus hadden van huis uit een sterke band met de wielersport. Zo was Gino Bartali een graag geziene gast in het Vaticaan. De Toscaanse leeuw bracht tijdens de Ronde van Frankrijk waar mogelijk een bezoek aan het bedevaartsoord Lourdes. ,,Ik weet dat God me bijstaat. Daarom aanvaard ik deze tocht onder het kruis'', sprak Bartali voor de start van de Tour in 1948.

Zijn rivaal Fausto Coppi werd door Rome in de ban gedaan, toen hij als getrouwde man met een eveneens getrouwde doktersvrouw (`de witte dame') aan de haal ging. Paus Pius XII weigerde voortaan koersen te zegenen waar Coppi aan de start verscheen. De campionissimo ontkende de theorie dat wielrennen en katholicisme een onlosmakelijke eenheid vormden. ,,God heeft wel wat anders aan zijn hoofd dan fietsen'', sprak Coppi destijds nuchter.