Liverpool dankt zesde FA Cup aan goals Owen

Sterspeler Michael Owen heeft zijn club Liverpool zaterdag in Cardiff aan de FA Cup geholpen. De Engelse international scoorde in de slotfase twee keer tegen Arsenal, dat in het laatste kwartier door een treffer van de Zweed Ljungberg op voorsprong was gekomen. Liverpool won de teleurstellende eindstrijd met 2-1.

In een uitverkocht Millennium Stadium had Arsenal lange tijd het beste van het spel. De voetbalsfeer in de hoofdstad van Wales kon niet tippen aan de hectiek die de Cup Final op Wembley de afgelopen zeventig jaar teweegbracht. Het stadion in Londen is wegens een ingrijpende verbouwing ruim vier jaar gesloten. Nooit eerder in de 130-jarige historie werd de Cup Final buiten Engeland afgewerkt.

Arsenal werd in de slotfase afgestraft voor het grote aantal gemiste kansen. De Franse international Henry was ongelukkig in de afwerking. Liverpool wachtte geduldig af en profiteerde van de geboden ruimte in de Londense defensie. De laffe tactiek van beide ploegen werd ingegeven door de handelwijze van beide Franse trainers. Wenger van Arsenal en Houllier van Liverpool hebben het Britse kick and rush afgezworen.

De grote buitenlandse inbreng van beide finalisten had een verlammende werking op de amusementswaarde van de 120ste editie van de Cup Final. Bij Arsenal en bij Liverpool stonden slechts vijf Engelsen in het basiselftal. Arsenal telde ook vijf Fransen binnen de lijnen. Bij Liverpool vormden de Duitsers een grote minderheid.

De uiteindelijke zege van Liverpool strookte niet met het wedstrijdbeeld. Arsenal domineerde het duel tot de 83ste minuut. Alleen de Zweed Ljungberg wist in de 73ste minuut een mogelijkheid te benutten. Twee oplevingen van Owen bezorgden Liverpool de zesde FA Cup in de clubhistorie. Voor de Nederlandse doelman Westerveld van The Reds was het winnen van de Cup Final een primeur.

Beide ploegen bewogen zich voorzichtig en weloverwogen over het speelveld, dat vorige week nog een grondige opknapbeurt had gekregen. Arsenal, de formatie die nog een beetje durfde aan te vallen, was de betere ploeg. Liverpool gokte 83 minuten lang op een snelle counter, maar zag de behoudende strijdwijze dankzij doelpunten van Owen in de 83ste en 88ste minuut alsnog beloond worden.

Al voor de eerste tegentreffer van de 22-jarige spits had Arsenal de wedstrijd moeten beslissen. Voor rust kreeg de Londense formatie slechts één kans. Tot ongenoegen van de helft van de 72.500 toeschouwers in het stadion zag scheidsrechter Dunn niet dat verdediger Henchoz de door Henry ingeschoten bal met zijn hand uit het doel sloeg.

Na de hervatting werd Liverpool nog verder naar achteren gedrukt. Westerveld redde op schoten van Henry en Vieira. De Finse voorstopper Hyyppia, eerder actief voor Willem II, assisteerde de Nederlandse doelman twee keer op de doellijn. Westerveld, de tweede keeper van Oranje, was daarna kansloos op een inzet van Ljungberg.

Owen voorkwam dat deze Zweedse speler zijn stempel zou drukken op de Engelse klassieker. De kleine aanvaller van Liverpool scoorde in de slotfase twee keer binnen vijf minuten. Na het tweede doelpunt van Owen mocht de Nederlander Bergkamp bij Arsenal debuteren in de Cup Final. Bij de editie van 1997 moest hij wegens een blessure aan de kant blijven. Bergkamp kon geen verlenging uit het vuur slepen.

Liverpool won eerder dit seizoen de minder prestigieuze League Cup en kan komende woensdag ook nog de UEFA Cup winnen. Het Spaanse Alavés is de tegenstander in Dortmund. In de Engelse competitie bezet Liverpool de derde plaats, die recht geeft op een plaats in de Champions League. De voorsprong op de nummers vier (Leeds United ) en nummer vijf (Ipswich Town) bedraagt slechts een punt.

MICHAEL OWENpagina 19