MS-KOEIEN GESTRAND

Een grootschalig experiment met genetisch gemanipuleerde koeien in Nieuw-Zeeland is op last van het hooggerechtshof voortijdig beëindigd. De dieren zouden een menselijk eiwit in hun melk moeten produceren, dat later mogelijk zou kunnen dienen als geneesmiddel tegen multiple sclerose (MS). Het verbod komt een maand voordat de transgene foetussen ter wereld zouden komen. De zestig draagmoederkoeien en hun ongeboren kalveren moeten nu misschien afgemaakt worden. Het onderzoeksinstituut, Agresearch, probeert dat te voorkomen.

Al vanaf de eerste plannen om koeien te gebruiken voor de productie van medicinale eiwitten, zijn er in Nieuw-Zeeland hevige protesten. Zo ageren leden van de Nieuw-Zeelandse Green Party tegen de financiering van de proeven met belastinggeld. Er bestaat geen brede maatschappelijke steun voor genetische manipulatie van dieren. En de Maori's vinden het idee om de genen van mensen en dieren met elkaar te vermengen indruisen tegen hun spirituele gedachtengoed.

Deze argumenten vormden echter niet het punt waarop het experiment nu is gestrand. De twee rechters van het Hooggerechtshof in Wellington verboden het experiment omdat de toezichthoudende overheidsinstantie ERMA (Environmental Risk Management Authority) fouten heeft gemaakt bij de vergunningverlening in juli vorig jaar. De beoordelingsautoriteiten hadden onder meer verzuimd duidelijk te maken welke tests waren gedaan om de veiligheid van het experiment te garanderen. De ERMA moet de vergunningaanvraag nu opnieuw beoordelen.

De rechterlijke uitspraak heeft in Nieuw-Zeeland geleid tot een fel debat tussen tegenstanders van genetische manipulatie en de patiëntenvereniging voor multiple sclerose, die een potentiële remedie in rook ziet opgaan. Bij MS-patiënten treedt bij tijd en wijle een auto-immuunreactie op waarbij het eigen immuunsysteem het myeline-eiwit aanvalt. Het menselijk eiwit dat de transgene koeien in hun melk hadden moeten produceren was het myelin basic protein (MBP). De hoop is dat dat eiwit het afweersysteem van MS-patiënten zodanig kan reguleren dat het niet meer de eigen myelineschedes afbreekt.

De wetenschappelijk leider van het project bij Agresearch, dr. Phil l'Huillier,gelooft niet dat het in Nieuw-Zeeland nog goed zal komen met de dierbiotechnologie. Hij heeft uit pure frustratie over de gebeurtenissen zijn baan opgezegd en nieuw emplooi gevonden bij een bedrijf buiten Nieuw-Zeeland.

    • Sander Voormolen