Kleine klant `redt' winst ABN Amro

ABN Amro meet zich graag met de top van de zakenbanken. Maar eerst moeten de resultaten worden verbeterd. De financiële markten werken niet mee, zo bleek gisteren uit de kwartaalcijfers. Onhandig. Verder saneren dan maar?

Het is een nieuw kunstje van bestuurders van beursfondsen. Doe geen voorspelling voor het hele jaar, dan hoef je ook geen winstwaarschuwing de ether in te zenden indien de resultaten tegenvallen.

Zo redeneert ook ABN Amro. Handelshuis Buhrmann ging de bank al voor in april. Toen meldde bestuursvoorzitter Frans Koffrie zijn aandeelhouders onverwacht dat de winst per aandeel over het eerste kwartaal 20 procent zou dalen. Had Koffrie, die kort daarvoor nog nieuwe aandelen Buhrmann in de markt had gezet, niet eerder een winstwaarschuwing moeten afgeven? Nee, zei hij doodleuk, ,,We hebben nooit een voorspelling gedaan.''

ABN Amro, de grootste bank van Nederland, publiceerde gisteren voor het eerst de kwartaalcijfers, om de transparantie voor de aandeelhouders te verbeteren. Topman R. Groenink verklaarde in het kader daarvan alvast: ,,Bij ongewijzigde omstandigheden zal het een hele uitdaging worden om de recordwinst van 2000 te evenaren.'' Helder, transparant? Of een cryptische winstwaarschuwing voor heel 2001?

,,Het is geen winstwaarschuwing'', zei Tom de Swaan, de financiële man binnen de raad van bestuur van ABN Amro gisteren tijdens een telefonische persconferentie. ,,We hebben ook geen voorspelling gedaan voor het hele jaar, dan kan je ook geen winstwaarschuwing afgeven'', vervolgde De Swaan. Maar wat was het wel? Waar moeten beleggers op rekenen?

Zij kregen gisteren in ieder geval een winstdaling van de bank van 12 procent over het eerste kwartaal voor de kiezen. De negatieve stemming op de financiële markten en afzwakkende economische groei wereldwijd hebben het concern in het hart getroffen. De nettowinst zakte in tot 1,5 miljard gulden. De gedaalde belastingdruk, van bijna 33 procent tot 25 procent, en enkele bijzondere baten, verzachtten daarbij de pijn. De winst voor belastingen was namelijk met 22 procent gedaald. Vooral de bijdrage van het onderdeel vermogensbeheer en de zogenoemde wholesale clients-divisie (multinationals) waren verontrustend. Die zagen de nettowinst met respectievelijk 58 procent en 63 procent afnemen.

Het is geen veelbelovend begin van het ambitieuze programma van de bank. Binnen vier jaar tijd wil ABN Amro de beurskoers hebben verdubbeld, zo luidt de doelstelling van Groenink. Overigens is deze maatstaf relatief: de hoogte wordt afgezet tegen de prestaties van een top 20 van financiële concurrenten, de peer group van ABN Amro. Nog 47 kwartalen te gaan en dan wil de bank ook in de top 5 staan van deze zelf gekozen financiële club, waarvan onder meer Morgan Stanley, Société Générale en Merill Lynch lid zijn. Vorig jaar stond de bank nog halverwege de ranglijst, maar De Swaan meldde gisteren dat ABN Amro is afgegleden naar een 19e plek.

De bankiers aan de Zuidas zetten vooral in op zakenbankieren (emissies, fusies en overnames) om hun doelen te realiseren. In januari kocht de bank nog voor 660 miljoen gulden de Amerikaanse activiteiten van Barings, met in totaal 1.300 medewerkers. Bij die deal moest Groenink 200 miljoen gulden extra uittrekken om te voorkomen dat de al vorstelijk betaalde topmanagers de firma zouden verlaten.

Het blijft echter een riskante business. Dure krachten zijn bij slappe tijden op de financiële markten al snel een kostbaar blok aan het been. Minder emissies, fusies en overnames worden meteen gevoeld. Vandaar dat ook ABN Amro vorige week al weer bekendmaakte dat het 500 banen bij de investmentbanking-tak gaat schrappen, waarvan 300 bij de net overgenomen Barings-activiteiten. Een aantal collega's uit de peer group, zoals Morgan Stanley, Merrill Lynch, UBS Warburg en Credit Suisse First Boston, ging ABN Amro al voor met meer ingrijpende saneringen. ,,Als de marktomstandigheden slecht blijven, zulen wij niet weglopen voor nieuwe ingrepen'', zei De Swaan gisteren veelbetekenend.

Ondanks de nieuwe strategie moet Groenink het vooral nog hebben van het traditionele retailbedrijf. Het was de enige kernactiviteit die een positieve bijdrage leverde aan de winstgroei (plus 1 procent), zo bleek uit de kwartaalcijfers.