De duivelsmaand

Wat een verschil kan één dag maken. Het eerste kwartaal miste een werkdag ten opzichte van het schrikkeljaar 2000 en dat leidde bij Buhrmann, mondiaal marktleider in verkoop van kantoorartikelen, tot een verschil van ongeveer 10 procent in de nettowinst per aandeel.

Buhrmann kwam vanochtend met de verklaringen en cijfers over zijn winstwaarschuwing van drie weken geleden. De winst per aandeel kwam in het eerste kwartaal 17 procent lager uit. Een reorganisatie die duizend tot twaalfhonderd Amerikaanse en Europese ontslagen kost moet de lagere inkomsten in het lopende kwartaal gaan opvangen. Maar de resultaten zullen ook dit kwartaal lager uitkomen.

Van Buhrmann tot boeman in luttele weken. Een paar data. Op 27 maart meldde Buhrmann de geslaagde plaatsing van 24 miljoen aandelen bij beleggers tegen een koers van 25 euro per stuk. De markt haalde opgelucht adem, de koers liep naar 30 euro. Op 18 april volgde de onheilstijding, gebaseerd op cijfers die twee werkdagen eerder waren ontvangen. De koers verloor eenderde en zakte onder 20 euro.

Had Buhrmann de verslechtering niet zien aankomen, en dat aan aspirant-beleggers moeten melden? De maand maart krijgt de schuld van de winstdaling. Ontslagregens teisterden opeens het Amerikaanse bedrijfsleven, vooral in de technologiebedrijven aan de westkust. Amerikaanse bedrijven zijn een cruciale klantenkring van Buhrmann.

En maart is een van die duivelse maanden. De laatste maand van elk kwartaal maakt bij rap groeiende bedrijven het verschil uit tussen de verwachtingen van de financiële markten halen, overtreffen of beschamen.

Maart, zo erkent Buhrmann, is normaal gesproken de belangrijkste maand in het kwartaal ,,omdat de handelsactiviteiten sterk worden beïnvloed door budgettaire overwegingen zowel bij de klant als in onze eigen verkooporganisatie en bij onze leveranciers''.

Lees: inkopers en verkopers spelen een kat-en-muis-spel om hun targets toch maar te halen. Order? Dan korting. In extreme situaties, zoals bij de opkomst en ondergang van softwarebedrijf Baan, leidt de jacht om de kwartaalprognose van analisten te overtreffen tot omzet- en cijfermanipulatie.

Maart had voor twee stafdirecteuren van Buhrmann, onder wie een van de rekenmeesters, een happy end. Zij gebruikten de koersstijging na de emissie om elk 10.000 opties te verzilveren en de aandelen te verkopen tegen 28,50 euro per stuk. Waren zij slim zonder het te weten?

De beurs onderzoekt de winstwaarschuwing en moet naar deze verkopen ook maar navraag doen.