Valencia na ruime zege op Leeds in Europa-Cupfinale

Valencia heeft voor de tweede keer op rij de finale van de Champions League bereikt. De Spaanse ploeg was gisteravond in het uitverkochte Mestalla-stadion (51.000 toeschouwers) te sterk voor Leeds United: 3-0. De eerste wedstrijd in de halve finales van het Europese bekertoernooi was vorige week in een 0-0 gelijkspel geëindigd.

Valencia kwam na een kwartier in de eerste helft op voorsprong door een omstreden doelpunt van Juan Sanchez. Na een scherpe voorzet van aanvoerder Mendieta werkte Sanchez de bal met zijn bovenarm in het doel. Ondanks het protest van doelman Martyn van Leeds keurde de Zwitserse arbiter Meier de treffer goed.

Na de vroege achterstand was de Engelse ploeg gedwongen de aanval te kiezen tegen de Spanjaarden, die in eigen stadion sinds 1993 bijna dertig wedstrijden ongeslagen zijn in Europees competitieverband. De spelers van Leeds liepen echter keer op keer vast op de muur die Valencia optrok rond het eigen strafschopgebied.

Bovendien miste Leeds de op basis van televisiebeelden geschorste en veel scorende middenvelder Bowyer node. De spitsen Viduka en Smith wisten evenmin een doorbraak te forceren. Het enige wapenfeit van Leeds was een volley van Batty in de 35ste minuut. Verder kwam de Spaanse doelman Cañizares nauwelijks in de problemen.

Het geroutineerde Valencia – de gemiddelde leeftijd van de spelers is bijna dertig – wist de geboden ruimte wel goed te benutten. Direct na rust tekende Sanchez met een afstandsschot van ruim twintig meter zijn tweede treffer van de avond aan. Vijf minuten later besliste spelverdeler Mendieta de wedstrijd definitief in het voordeel van Valencia. Uitblinker Sanchez schoot de bal daarna nog een keer tegen de paal.

In de slotfase van het duel liepen de emoties van de gefrustreerde Engelsen steeds hoger op. In de blessuretijd liet Smith zich gaan in een duel tegen routinier Deschamps. De Engelse spits raakte de Franse middenvelder in het gezicht. Even later werd Smith na een andere overtreding met een rode kaart van het veld gestuurd.

Valencia, de verliezend finalist van vorig jaar, staat voor de tweede maal in zijn bestaan in de finale van de Champions League. Of de eindstrijd, op 23 mei in Milaan, dezelfde wordt als vorig jaar is twijfelachtig.

Bekerhouder Real Madrid moet vanavond in München een achterstand van 1-0 goedmaken tegen Bayern, dat dit seizoen een sterke indruk maakt op de Europese velden.

Cúper, de succesvolle coach van Valencia, was blij met de prestatie van zijn ploeg.. ,,De spelers hebben het gedaan. Het is waar, dat we twee verschillende speelwijzen hebben gehanteerd tegen Leeds. De thuiswedstrijd was perfect.''

Voor Cúper wordt het de derde opeenvolgende Europese bekerfinale. In 1999 verloor de coach met Real Mallorca van het Italiaanse Lazio Roma in de laatste Europa Cup 2-finale. Vorig jaar was de `Koninklijke' uit Madrid met 3-0 te sterk voor Valencia in de eindstrijd van de Champions League in Parijs.

Zijn collega O'Leary van Leeds United beklaagde zich gisteravond na afloop van de wedstrijd. ,,Het is jammer dat tv-beelden worden gebruikt om Bowyer uit te sluiten. We kregen het 24 uur voor de wedstrijd te horen. Maar een doelpunt van Valencia met de arm gescoord wordt goedgekeurd en was cruciaal. Verder zoeken we geen excuses. Valencia was de betere ploeg.''