Terra Lycos achterop bij afslank-race

De baan van Joaquim Agut staat op het spel, en dat weet hij. De topman van Terra Lycos heeft beloofd dat het Spaanse internetbedrijf aan het eind van dit jaar break-even zou draaien vóór rente en belastingen. Maar Agut zal er een harde dobber aan hebben om zijn omzetdoelstelling van 900 miljoen dollar te halen, gezien het feit dat de verkoop van online advertenties in de VS - waar het bedrijf meer dan de helft van zijn omzet aan ontleent - naar verwachting gehalveerd zal worden. Vandaar dat Terra 15 procent van zijn personeel naar huis stuurt, meer nog dan bij concurrent Yahoo.

Dat komt bovenop een bezuiniging van 21 procent op de operationele kosten in het afgelopen kwartaal, die ongeveer 40 miljoen dollar heeft opgeleverd. Toch zal het voor Terra lastig worden om de door Agut gestelde deadline te halen.

Op zichzelf is het aanhalen van de broekriem verstandig. Sterker nog, Terra is zeker niet onbemiddeld. Het heeft nog steeds 2,5 miljard euro in kas. Maar Terra heeft behoefte aan een groeistrategie, en dat is de werkelijke reden waarom beleggers teleurgesteld zijn. Het internetbedrijf was van plan om een deel van het kasgeld te gebruiken om de VS stormenderhand te veroveren en schaalvergroting te realiseren. Maar het terugtreden van de voormalig uitvoerend directeur Bob Davis - door velen beschouwd als de grote man achter het succes van Lycos - heeft de Noordamerikaanse expansieplannen op een laag pitje gezet. Volgens schattingen van ABN Amro wordt Terra nu verhandeld op een niveau van 7 maal de brutowinst van dit jaar. Dat is veel lager dan de factor 19 van Yahoo en de factor 29 van T-Online. Al deze drie internetbedrijven staan voor moeilijke strategische beslissingen, maar de situatie waarin Terra zich bevindt lijkt het zwaarst. Onder deze omstandigheden is het lagere niveau waarop Terra verhandeld wordt weinig verrassend.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld