`Beursgang is niet de Heilige Graal'

Ondernemers en bankiers uit de internet- en technologie-sector netwerken twee dagen in Disneyland Parijs. Een club van 50 miljard euro.

Don't worry, zegt Larry Lopez. Het straatbeeld in Silicon Valley wordt nog steeds beheerst door verkeersopstoppingen. De wereldwijde terugval van internetaandelen heeft het centrum van de Amerikaanse software-economie echt niet veranderd in een niemandsland. En dat Larry Lopez, een durfkapitalist van de Silicon Valley Bank, de laatste tijd vaak wordt gesignaleerd in Europa houdt geen verband met `de pijn' in eigen land, zo verzekert hij.

Lopez blikte gisteren in Parijs tijdens een tweedaagse bijeenkomst van internetbedrijven en -investeerders terug op ruim een jaar Nieuwe Economie. ,,Investeerders van durfkapitaal moesten in de loop van 2000 de kraan dichtdraaien en hun verliezen nemen. Bedrijven waarvan de financiering in oktober rond was, gingen in december failliet. We zijn nu weer realistisch. Ik hoop dat we de situatie van eind 1999, begin 2000 nooit meer zullen meemaken. Er was sprake van absurde overdaad.''

Zijn collega Mark Ebert van de Duitse bank WestLB Panmure is minder geschrokken of laat dat in ieder geval minder merken. Alle grote technologische sprongen in de geschiedenis, zo houdt hij het publiek voor, zijn gepaard gegaan met een grote investeringsdrang. ,,Wat daarna gebeurt, is een natuurlijke selectie van bedrijven. Daar is niets irrationeels aan.''

Maar ook Ebert heeft lessen geleerd. ,,Voor het opbouwen van een bedrijf of een merknaam moet je de tijd nemen.'' En: ,,Een beursgang is niet de Heilige Graal, het is vaak niet de beste manier om beginnende bedrijven te financieren.''

De investeerders die dezer dagen het congrescentrum van Disneyland Parijs (bij Marne La Vallée) bevolken, zijn in totaal goed voor ruwweg 50 miljard euro. Een paar keer per dag krijgen zowel de investeerders als de beginnende ondernemers de mogelijkheid zich te presenteren op het podium vaak in een paar minuten tijd. Partijen kunnen later in een afgesloten ruimte elders in het gebouw nader kennis maken of zaken doen.

Maar wie wil er nog zaken doen met internetbedrijven? De beurskoersen in de dotcomsector zijn sinds de internethype in maart vorig jaar met 1.000 miljard euro gedaald. Volgens Tornado Insider, het onderzoeksbureau dat de conferentie in Disneyland organiseert, hebben Europese risico-investeerders in het eerste kwartaal van dit jaar 3,35 miljard euro geïnvesteerd in technologiebedrijven, een stijging van 10 procent ten opzicht van het kwartaal daarvoor. Er kwam in die periode overigens 30 miljard euro aan nieuw durfkapitaal beschikbaar. In de eerste drie maanden van dit jaar werden 358 deals gesloten, honderd meer dan de periode daarvoor.

Het onderzoeksbureau durft nu al te concluderen dat de technologiemarkt herstelt. Tornado Insider voelt zich gesterkt in die opvatting door het succes van beursgangen in april. In maart nog daalde de koers van een nieuw genoteerd bedrijf met gemiddeld 12 procent onder de uitgifteprijs. Vorige maand steeg die koers met gemiddeld 44 procent. Het aantal Europese beursgangen in het eerste kwartaal 42 was echter terug op het niveau van 1996. Daaronder waren 24 technologiebedrijven, vergeleken met 121 in het eerste kwartaal van 2000.

De Europese Investeringsbank, die niet direct in internetbedrijven investeert maar wel in risico-investeerders, is nog niet overtuigd van het herstel. ,,We hebben alle bijstellingen van waarderingen naar beneden toe nog niet gezien'', zegt Jacques Lilli van de bank. ,,Ik wacht nog even tot september met enthousiast zijn.''

Geld is geen onoverkomelijk obstakel, zeggen alle betrokken partijen. Een nijpender probleem waarmee internetbedrijven op dit moment kampen, is de motivatie van het personeel. Het optiepakket dat de vaak niet bijster goed betaalde werknemer als lokkertje werd voorgehouden is door het inzakken van de beurskoersen niets meer waard. ETF Group, een internetinvesteerder uit Zwitserland, heeft gekozen voor een dure oplossing: ,,We hebben de uitoefenprijs van opties verlaagd'', zegt Sven Lung van EFT.

Met het oog op de vele bedrijven die het niet gered hebben, zou het vinden van personeel niet al te veel problemen moeten opleveren. Volgens headhunter David Goldstone, die de hele dag driftig zinnetjes krabbelt achter de namen in het programmaboekje, is personeel toch een probleem omdat Europeanen van oudsher neerkijken op losers. ,,In de Verenigde Staten worden mislukkingen gedragen als eremedailles, in Europa heeft men er moeite mee dat iemand heeft gefaald.' Ook Goldstone erkent dat hij werknemers die na een mislukt internetavontuur hun diensten weer aanbieden in eerste instantie verdacht vindt.