Novartis neemt een gok met zijn belang in Roche

Novartis noemt zijn investering in Roche een ,,langetermijninvestering, die ook strategisch van aard is''. Als je de Zwitserse eufemismen even wegdenkt, is het duidelijk wat dit betekent: Roche ligt onder vuur. Maar voert Novartis niet een strijd die het onmogelijk kan winnen?

Novartis wil graag met Roche fuseren, maar er is geen duidelijke route naar de controle over het concern. Ook al bezit Novartis 20 procent van de aandelen, toch blijft door een archaïsche zeggenschapsstructuur de meerderheid van de stemmen in handen van de families Hoffmann en Oeri-Hoffmann. En ondanks alle narigheid lijken ze vastbesloten om te voorkomen dat buitenstaanders zich met de gang van zaken bij Roche bemoeien. Novartis kan natuurlijk proberen de families op de knieën te krijgen door het getrapte stemsysteem van het concern af te schaffen. Maar Martin Ebner - de vorige eigenaar van het belang van 20 procent - heeft tien jaar lang tevergeefs geprobeerd om dat voor elkaar te krijgen.

Novartis kan zijn daden tot dusver waarschijnlijk op twee gronden rechtvaardigen. Het heeft de aandelen-Roche voor een historisch lage prijs kunnen kopen en het heeft verhinderd dat een concurrent er met het belang van 20 procent vandoor is gegaan. Het kan wellicht betogen dat het belang op z'n minst een interessant onderhandelingsobject vertegenwoordigt als de consolidatie in de farmaceutische industrie weer op gang komt. Maar tenzij het erin slaagt om zijn huidige positie uit te bouwen, loopt Novartis het risico in een doodlopende steeg te belanden.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld