Novartis koopt belang in concurrent

Farmacieconcern Novartis heeft gisteren van superbelegger Martin Ebner een belang van 20 procent gekocht in concurrent Roche. Een fusie is op termijn niet uitgesloten.

Het Zwitserse farmacieconcern Novartis nam gisteren voor 4,8 miljard Zwitserse frank (bijna 7 miljard gulden) een belang van 20 procent in het concurrerende bedrijf Roche. De aankondiging leidde meteen tot speculaties over een mogelijke fusie van de beide bedrijven, die allebei hun hoofdkantoor in Basel hebben.

Zou het zover komen dan ontstaat het op twee na grootste farmaceutische concern ter wereld met een jaarlijkse omzet van ruim 80 miljard gulden en een marktwaarde van 400 miljard gulden. Alleen het Amerikaanse Pfizer, dat onlangs Warner-Lambert inlijfde, en het Britse GlaxoSmithKline zijn op het moment groter. Daniel Vasella, topman van Novartis, liet gisteren weten dat hij een fusie op termijn niet uitsluit.

De vraag is wat Novartis nu werkelijk heeft gekocht? De families Hoffmann en Oeri-Hoffmann hebben al jaar en dag een meerderheidsbelang in Roche, dat oorspronkelijk Hoffmann-La Roche heette. De aankoop van Novartis zal daarin geen verandering brengen, gezien de opmerkelijke verdeling van de aandelen. Roche heeft zijn aandelen opgesplitst in twee categorieën. Er zijn 160 miljoen voting shares, waaraan een stemrecht verbonden is, en 702 miljoen non-voting securities, die geen stemrecht geven. De families Hoffmann en Oeri-Hoffmann bezitten een meerderheid van 50,1 procent in de eerste categorie en houden het bedrijf daarmee strak in eigen handen. Van de tweede categorie bezitten ze slechts 10 procent.

Novartis kocht gisteren 20 procent van de `stem-aandelen'. De vraag is of het daarmee een grote invloed kan uitoefenen op de koers van het bedrijf. Het blijft immers aankijken tegen de meerderheid van de familie Hoffmann. Roche liet gisteren weten dat er aan de koers van het bedrijf niks verandert.

De financiële wereld reageerde gisteren niet echt verrast. Volgens een analist van de Rabobank zijn Novartis en Roche logische fusiepartners. Novartis is op dit moment een gezond bedrijf dat zich wil versterken. Roche is goedkoop, want de aandelenkoers is de laatste twee jaar gekelderd. Bovendien zitten allebei de bedrijven in dezelfde stad. Roche houdt zo een buitenlandse, met name Amerikaanse, partner buiten de deur.

De scherpe daling van de koers van Roche wordt algemeen toegeschreven aan de slecht gevulde `pijplijn' met nieuwe medicijnen, waaraan analisten en aandeelhouders de gezondheid van een bedrijf aflezen. ,,Het is essentieel om je pijplijn gevuld te houden'', zegt een analist. ,,Je mag niet te lang teren op oude successen.'' Roche kampt met dat probleem. Het patent op het belangrijkste medicijn, het antibioticum Rocephin waarmee het bedrijf vorig jaar een omzet van 2,4 miljard gulden haalde, loopt binnenkort af. De verkoop van een voor Roche belangrijk medicijn tegen overgewicht stagneerde vorig jaar en bleef hangen op 1,5 miljard gulden. Ook de verkoop van een nieuw medicijn tegen de griep viel vorig jaar tegen. ,,Het was een slecht griepjaar, met name in Amerika waar we veel van dat product verkopen'', aldus een woordvoerster van het bedrijf.

Vorig jaar zag Roche zijn winst met slechts 5 procent stijgen tot 6,1 miljard gulden. Bij de meeste andere grote farmabedrijven kwam die winststijging ver boven de 10 procent uit.

Toch is Roche interessant. Het kocht onlangs het Amerikaanse biotechnologiebedrijf Genentech, dat succesvolle medicijnen tegen bijvoorbeeld borstkanker en herseninfarct op de markt heeft gebracht. Vorig jaar werd het Amerikaanse bedrijf LabCorp gekocht, dat diagnostische tests ontwikkelt.

Met een eventuele fusie tussen Novartis en Roche zou tevens een grote speler ontstaan op het gebied van diagnostiek, vitaminen en drogisterijmedicijnen. Of de Europese mededingingsautoriteiten de fusie zouden goedkeuren is niet duidelijk. De koersen van Roche en Novartis stegen gisteren na het nieuws met respectievelijk 5,8 en 3,4 procent.

De koers van Novartis daalde vandaag weer licht naar 67,4 Zwitserse frank, terwijl die van Roche licht steeg naar 154 Zwitserse frank.

    • Marcel aan de Brugh