MET ZEVENMIJLSLAARZEN VOORUIT

Testrijder bij het Formule 1-team van Minardi en fabrieksrijder bij Mercedes in het Duits toerwagenkampioenschap (DTM). Christijan Albers, net 22 geworden, legt dit jaar op twee fronten zijn toelatingsexamen af voor de Formule 1.

Eén fantastische herinnering heeft Christijan Albers aan de Nürburgring. Op het circuit in het Eifelgebergte werd de coureur uit Laren anderhalf jaar geleden gekroond als `Meister' in het Duitse Formule 3-kampioenschap. Die zege vormde het hoogtepunt in zijn toen nog jonge carrière in de autosport. Enkele jongens die in 1999 in de Formule 3 reden, draaiden gisteren op de Nürburgring nog steeds hun rondjes in diezelfde klasse. Coureurs als Pierre Kaffer, Robert Lechner en Sven Heidfeld – het jongere broertje van Formule 1-coureur Nick Heidfeld en twee jaar geleden teamgenoot van Albers – zijn in hun ontwikkeling stil blijven staan.

Albers deed met zevenmijlslaarzen flinke stappen vooruit. Hij promoveerde vorig jaar naar de Formule 3000, de klasse die in het voorprogramma van de Europese Formule 1-races staat, en ging dit seizoen op twee fronten aan de slag. Weer kwam hij dichterbij de verwezenlijking van z'n ideaal: Formule 1-coureur worden, bij voorkeur in een winnende wagen.

Albers is bijna met helm op geboren. Hij kwam ter wereld op de dag dat zijn vader een rallycrosswedstrijd reed en als kind was hij vaak te vinden in de garage van pa. Bijna vanzelfsprekend ging hij karten. Hij won meteen zijn eerste indoorkartwedstrijd en vanaf dat moment staat het leven van Albers in het teken van snelheid.

Woensdag 18 april zat hij op het circuit van Mugello voor het eerst achter het stuur van een Formule 1-auto. Een wagen van Minardi, de noodlijdende Italiaanse renstal die werd overgenomen door Paul Stoddart. Vorig jaar was deze Australiër nog de baas van het F3000-team waarvan Albers deel uitmaakte. Zijn vertrouwen in de capaciteiten van de Nederlander beloonde hij met een testcontract. En als hij dit jaar zijn best doet, zo is de overtuiging van Albers, dan is de kans groot dat hij volgend jaar aan de slag kan als Formule 1-coureur. ,,Dit jaar is een leerjaar', zei Rupert Manwaring als managing director van Minardi onlangs in Race Report. ,,Ons doel is Christijan te trainen en een Formule 1-coureur van hem te maken.'

Bij Minardi maakte Albers vorige week in Barcelona nog een goede beurt. Bij de Grand Prix van Spanje bezorgde zijn zaakwaarnemer en adviseur Lodewijk Varossieau dat team een nieuwe sponsor.

Ook buiten de circuits werkt Albers aan zijn toekomst. ,,Bij de fysieke training van Christijan concentreren we ons op de Formule 1 van volgend jaar', zegt de Limburgse fitnesstrainer Armand Caenen, die Albers al enkele jaren tot zijn klanten mag rekenen. ,,De afgelopen jaren hebben we vooral gewerkt aan zijn uithoudingsvermogen. Hij hoefde weinig te doen op het gebied van G-krachten, want in de Formule 3 en de Formule 3000 is kracht minder belangrijk. En dat heb je in de Formule 1 wel nodig. Het accent verschuift dus van duur- naar krachttraining.' Twee keer vier uur per week werkt Albers zich in Echt of Veldhoven met collega's onder leiding van Caenen in het zweet, nog eens driemaal per week doet hij z'n lichamelijke oefeningen dichter bij huis.

Testen alleen is niet genoeg als voorbereiding op een plaats in de hoogste klasse van de autosport. Racen doet Albers in een toerwagen, een Mercedes CLK V8, 4.000 cc, 450 paardekrachten en een topsnelheid van tegen de driehonderd kilometer per uur. Als fabrieksrijder van Mercedes bij het team van Persson reed Albers gisteren zijn tweede race in de Deutsche Tourenwagen Masters (DTM), een klasse waarin tien rijders in een Mercedes, acht in een Opel en vier in een Audi elkaar bevechten.

Als een van de weinigen in dienst van Mercedes is het Albers toegestaan er een bijbaan op na te houden. Met goedkeuring van Norbert Haug, motorsportdirecteur bij Mercedes-Benz mag Albers bij Minardi ervaring in de Formule 1 op doen. Ook voor Bernd Mayländer is een uitzondering gemaakt. De 29-jarige Duitser zit bij Formule 1-races achter het stuur van de safetycar, eveneens een Mercedes.

Het racen in de Mercedes mag dan niet te vergelijken zijn met Formule 1, via Haug heeft Albers en tweede rechtstreekse verbinding met de eredivisie van de autosport. Haug is bij het F1-team van McLaren-Mercedes de belangrijkste vertegenwoordiger van Mercedes-Benz. De man die met teambaas Ron Dennis bij elke Formule 1-race langs de pitmuur staat om David Coulthard en Mika Hakkinen te begeleiden, behandelt Albers als een diamant die nog een beetje geslepen moet worden.

,,Christijan is het lievelingetje van Haug', weet Peter Plevier, namens DaimlerChrysler Nederland belast met `product PR & sponsoring' van Mercedes-Benz. Hij volgt DTM op de voet, kent Haug en Albers van nabij. Citeert Haug: ,,Chris is mijn man voor de toekomst.'

Het is volgens Plevier niet alleen de combinatie van rijstijl en technische kennis die Albers geliefd maken, ook zijn uitstraling werkt in zijn voordeel. ,,Hij is heel spontaan, en wat minder gewoon dan de meeste Duitse coureurs. Die jongens willen zich allemaal als Michael Schumacher gedragen, die zitten in een keurslijf. Haug is gecharmeerd van mensen die een beetje anders zijn. En charme heeft Christijan. Hij ziet er ook uit als een jongen van zestien die net een brommer heeft gehad. Tegelijkertijd zien ze bij Mercedes in hem een serieus talent in de autosport en daarom investeren ze in hem.'

Daar staan wel wat verplichtingen tegenover. Ruim drie uur voor aanvang van de race moest Albers gisteren acte de présence geven in de royale ontvangstruimte van Mercedes, onderdeel van het grondig verbouwde pitscomplex op de Nürburgring. Onberispelijk gekleed, in de huiskleuren (zwart en zilvergrijs) van het automerk, gaf hij op een podiumpje met een handvol collega's uit de stal van Mercedes een nabeschouwing van de eerste DTM-race en keek hij vooruit naar de race van die dag. Hij besloot zijn praatje met een liefdesbetuiging aan `de Ring': ,,Ich liebe diese Strecke.'

Nog een beetje onwennig in de wereld van het Duitse toerwagenkampioenschap liet Albers zich de afgelopen dagen van uur tot uur leiden door een speciaal voor het raceweekend gefabriceerde agenda ter grootte van een pakje sigaretten. Op naam gesteld, verstrekt door Mercedes. De fabriek heeft alles geregeld, tot in detail. Aan alles is gedacht. Zo staan er in een kunststoffen doosje tientallen kleurenfoto's van Albers en teamgenoot Thomas Jäger, met twee zwarte viltstiften ernaast in een houder. Voor de fans, die nooit ver weg zijn in de laagdrempelige DTM-racerij.

,,Als Christijan het goed doet in DTM', voorspelt Plevier, ,,dan gaat hij minimaal een keer testen bij McLaren-Mercedes'. Races winnen in de DTM is zijn eerste opdracht, maar zo ver is het nog niet. De nieuweling in het toerwagenkampioenschap, die tot voor kort uitsluitend in auto's zonder dak racete, was in de eerste twee DTM-races nog ver van het podium verwijderd. In het 22 rijders sterke deelnemersveld werd Albers in de openingsrace in Hockenheim twaalfde, gisteren eindigde hij na 22 ronden van in totaal honderd kilometer op de dertiende plaats. Patrick Huisman, die andere Nederlander in de DTM, behaalde met z'n zevende plaats zijn eerste kampioenschapspunten. Ook deze 32-jarige coureur, die de afgelopen vier seizoenen de Porsche Cup veroverde, debuteert in een Mercedes in de DTM.

Lichtpuntje voor Albers: in de kwalificatietraining reed hij zaterdag de op zes na snelste tijd. In de zeven ronden lange kwalificatiewedstrijd voorafgaand aan de eigenlijke race bezette Albers even de vierde plek. Door een bandenprobleem viel hij terug naar de dertiende plek.

Hoe vaak hij nog wordt opgeroepen door het Minardi-hoofdkwartier om de Formule 1-wagen te testen weet Albers niet. Maar hoe vaker, hoe liever. De data voor de DTM-races staan vast. Nog acht, waaronder twee buiten Duitsland. Zandvoort is 23 september het toneel van de voorlaatste DTM-race, het circuit waarvan de leiding met forse investeringen en een ijzeren wil hetzelfde nastreeft als Albers: Formule 1.