Astronauts behalen op tandvlees de landstitel

De basketballers van de Amsterdam Astronauts zijn gisteren in Weert voor de derde keer op rij kampioen van Nederland geworden. ,,We liepen op ons tandvlees, maar we hebben het gehaald. Ik ben trots'', zegt coach Ton Boot.

Na een eenvoudige 78-62 zege op BS Weert is het kampioenschap van de Astronauts binnen. Uitzinnig van vreugde vallen de spelers van de Amsterdamse club elkaar in sporthal De Boshoven in de armen. Ze spuiten met champagne en steken grote sigaren op. De 60-jarige coach Ton Boot ontbreekt even. Hij verwerkt het succes op zijn eigen wijze.

Direct na het einde van de zesde wedstrijd in de play-offs loopt Boot alleen in de richting van de kleedkamers. In een lege gang ijsbeert hij enkele minuten rond. Dan keert hij terug naar de hal. Voor het eerst in de avond verschijnt er een lach op zijn gezicht. Boot: ,,Even alleen zijn vind ik lekker. Deze titel geeft me een enorm gevoel van opluchting. Dit is de voldoening van een jaar hard werken.'' De Amerikaan Chris McGuthrie spuit zijn coach onder met champagne. Boot feest mee. Tot diep in de nacht.

Onder leiding van de zeer sterk spelende Amerikaan Joe Spinks maakten de Amsterdammers een einde aan de illusies van BS Weert, dat tot gisteren uitstekend tegenstand wisten te bieden aan topfavoriet Astronauts. Vorige week liet de Astronauts zich nog twee keer verrassen door de Limburgse ploeg die in dienst speelt van sterspeler Omar Sneed. Maar gisteren werd de Amerikaan door de Astronauts vakkundig aan de ketting gelegd. Weert bleek geen moment in staat om met een ultieme krachtsinspanning voor een nieuwe stunt te zorgen.

Al direct vanaf het begin slaan de Amsterdammers een gat dat de Limburgse ploeg nooit meer kan dichten. De Litouwer Egi Mikalajunas en Spinks ontfermen zich afwisselend over Sneed.

De Amerikaan, die naar België vertrekt en gisteren zijn laatste wedstrijd voor Weert speelde, wist in de voorgaande ontmoetingen met de Astronauts nog dertig tot veertig punten te maken. Voor eigen publiek komt hij nu niet verder dan elf punten. Met de uitschakeling van Sneed heeft de Astronauts het gevaar van Weert geneutraliseerd.

Spinks steekt in tegenstelling tot zijn landgenoot wel in grootse vorm. De bijna twee meter lange Amerikaan is Sneed verdedigend vaak te slim af en maakt zelf ook nog eens 27 punten. Halverwege de wedstrijd vieren de meegereisde Amsterdamse supporters de titel al op de volle tribunes. Het binnenhalen van de titel is dan nog slechts een kwestie van tijd.

Aan het begin van het vierde kwart wordt de wedstrijd ruim twintig minuten onderbroken als scheidsrechter Sander Faassen bij de sprongbal vol in het gezicht wordt geraakt. Faassen, die na 25 jaar zijn laatste wedstrijd in de eredivisie fluit, moet worden gehecht en kan niet verder. Hij wordt vervangen door de in de zaal aanwezige Michiel Zegwaard. Het oponthoud heeft geen zalvende werking op de ploeg van coach Jelle Esveldt. De overwinning van de Astronauts komt nooit meer in gevaar.

Coach Boot is al die tijd zeer geconcentreerd met de kampioenswedstrijd bezig. In zijn karakteristieke blauwe overhemd en spijkerbroek rent hij bij voortduring heftig schreeuwend het veld in. Niemand die hem tegen durft te spreken. Als Boot zit, maakt hij aantekeningen in zijn grote kladblok. Ieder individu moet zich ondergeschikt maken aan het ploegbelang. Het is dit seizoen vooral tijdens de succesvolle optredens in de Korac Cup de kracht van Amsterdam gebleken. De ploeg baarde opzien door in dit Europese toernooi de halve finales te bereiken.

Met nog een paar minuten op de klok laat Boot zich nog één keer op zijn geheel eigen wijze gaan. Spinks wordt vlak onder het bord tegen de grond gelopen. Milko Lieverst haalt vanaf de Amsterdamse bank schreeuwend verhaal bij de scheidsrechter. Woedend veert Boot op. Hij vreest een herhaling van vorige week toen de Astronauts de wedstrijd alsnog uit handen gaf na een technische fout van Sydmill Harris die met kleding gooide. Vloekend en tierend richt Boot zich tot Lieverst.

De supporters vieren al feest, op de bank blijft het stil. Dertig seconden voor tijd feliciteert Boot met een strak gezicht zijn spelersgroep. Hij weet dat zijn elfde titel als coach binnen is.

Perfectionist Boot legt later met een glas champagne zijn uitval naar Lieverst uit. ,,Sommige mensen leren zo slecht van fouten. Vorige week hebben we hier nog een wedstrijd verloren door dit soort gedrag. Ongelooflijk is dat.''

Maar de voldoening overheerst bij Boot: ,,We liepen op ons tandvlees, maar we hebben het gehaald. Ik ben trots.''

De gelouterde trainer wordt op veld gehuldigd. Aanvoerder Mario Bennes knipt het kampioensnetje uit de ring. Even verderop staat een Lieverst. ,,Dat Boot zo uitvalt laat zien dat hij een winnaar is. Alleen kan je je afvragen of je dat anderhalve minuut voor tijd moet doen. Ik liet me gaan. Het zijn de emoties na een gekke week. Nu is het tijd voor feest.''

De landskampioen werd na middernacht door een schare fans opgewacht in de eigen Apollohal. De bekroning van een succesvol seizoen werd door spelers én coach tot vijf uur in de ochtend gevierd in de Amsterdamse binnenstad.