Pentagon verward over China-beleid

Het Amerikaanse ministerie van Defensie heeft gisteren alle militaire contacten met China opgeschort en die mededeling twee uur later weer herroepen. Washington is ernstig in verlegenheid gebracht door de kennelijke verwarring in het Pentagon.

Het incident komt op een moment dat de betrekkingen tussen Washington en Peking ernstig bekoeld zijn door de ruzie over een Amerikaans spionagevliegtuig, dat op 1 april een noodlanding maakte op een Chinees eiland.

Gisteren maakte een woordvoerder van het Pentagon eerst bekend dat de militaire betrekkingen met China werden opgeschort. Een memo dat opriep tot opschorting van alle militaire betrekkingen met China was ondertekend door minister Rumsfeld en bekendgemaakt aan de onderdelen van de Amerikaanse strijdkrachten door Christopher Williams, speciale assistent van Rumsfeld voor politieke aangelegenheden.

Twee uur later werd het bericht over de opschorting van de contacten met de Chinese strijdkrachten tijdens een haastig bijeengeroepen persconferentie herroepen. Pentagon-woordvoerder schout-bij-nacht Craig Quigley verklaarde dat het memorandum van maandag was geschreven door een medewerker die de intenties van minister van Defensie Donald Rumsfeld verkeerd had begrepen. Volgens Quigley zou Rumsfeld hebben bedoeld dat alle contacten en activiteiten met de Chinese strijdkrachten door het Pentagon op individuele basis moeten worden herzien en goedgekeurd, maar niet dat zij moesten worden opgeschort.

Hoewel de Amerikaanse strijdkrachten maandag werden ingelicht over Rumsfelds instructie, is er volgens woordvoerders geen officiële mededeling gedaan aan China. Peking heeft nog niet gereageerd op de bekendmakingen van het Pentagon.

Aanvankelijk legden de Amerikaanse media een relatie tussen de opschorting van de betrekkingen en het touwtrekken tussen Washington en Peking over de teruggave van het gehavende EP-3E spionagevliegtuig van de Amerikaanse marine. Het toestel moest op 1 april een noodlanding maken op het Chinese eiland Hainan. Dat gebeurde na een botsing in de lucht met een Chinees gevechtsvliegtuig dat is neergestort in de Zuid-Chinese Zee. De Chinese piloot is waarschijnlijk gesneuveld.

Peking, dat tot nu toe teruggave van het spionagevliegtuig heeft geweigerd, stond gisteren wel toe dat een groep technische experts van de VS de schade aan het vliegtuig gaat onderzoeken. China eist van de Amerikanen dat zij alle verkenningsvluchten in internationaal luchtruim onder de Chinese kust opschorten. De VS hebben dit steeds geweigerd.

De samenwerkingsprogramma's tussen de strijdkrachten van beide landen variëren van bezoeken aan elkaars marineschepen tot het uitwisselen van officieren.