`Organisatie vermoordt Tour'

De organisatie van de Ronde van Frankrijk vermoordt de wielersport door renners als Marco Pantani en Mario Cipollini niet toe te laten tot de komende Tour de France. Zo luidde de reactie van Pantani zelf op het besluit de ploegen Mercatone Uno en Saeco geen `wildcard' toe te kennen.

De renner die de Tour in 1998 won, was onthutst over de beslissing die de Tourdirectie gisteren nam. ,,Mijn uitsluiting en die van Cipollini symboliseren de dood van de Tour'', zo stelde hij. Pantani denkt dat het om zakelijke belangen gaat. ,,Ik zie niet de beste renners aan de start staan. Toeschouwers willen spektakel zien en hebben geen boodschap aan business.''

Pantani hoopt dat Hein Verbruggen, de Nederlandse voorzitter van de internationale wielerunie (UCI), gaat ingrijpen. ,,Ik vraag me af waarom hij dat nog niet gedaan heeft, maar ik hoop dat hij het alsnog doet.''

Gisteren verdeelde de Tourdirectie vijf wildcards voor de komende Tour (7-28 juli), één meer dan verwacht. Ze gingen naar Lotto-Adecco, Euskaltel, La Française des Jeux, CSC World-Online en BigMat-Auber93. Zestien ploegen, waaronder Rabobank, waren al zeker van deelname.

Ook Leon van Bon, wiens ploeg Mercury-Viatel eveneens werd gepasseerd door de Tourdirectie, reageerde teleurgesteld. ,,Zeker nu blijkt dat ze vijf in plaats van vier ploegen hebben aangewezen'', zei de renner die vorig jaar nog een Touretappe won. ,,Wij staan elfde op de UCI-lijst en worden gepasseerd voor een kleine ploeg als BigMat. Dat is heel vreemd.'' De Franse public-relationsman van Mercury, Jean-François Quenet, zag vorige maand de bui al hangen. ,,Leblanc doet gewoon zijn zin. Vorig jaar informeerde Mercury wat er nodig was om de Tour te rijden. Toptwaalf in het UCI-klassement, heette het toen. De sponsor trok het nodige budget uit, trok klimmers aan als Tonkov en Teteriouk, een sprinter als Koerts, een finisher als Van Bon. In de overtuiging dat de Tourselectie hen niet kon ontgaan.''

Leblanc verklaarde de keuze voor twee extra Franse ploegen als een ondersteuning voor het Franse wielrennen. ,,We willen de jeugd een kans geven. Ik hoop dat zich onder de vele jonge Franse deelnemers de Tourwinnaar van 2005 bevindt.'' Het noodlijdende Franse wielrennen is nu met liefst acht ploegen in de Tour vertegenwoordigd. Slechts Cofidis, Crédit Agricole en Festina behoren tot de eredivisie. Behalve Mercatone Uno, Saeco en Mercury zijn ook het Duitse Team Coast (Zülle, Escartin) en de Italiaanse ploegen Liquigas (Rebellin) en Tacconi (Luttenberger) niet geselecteerd.

Jeroen Blijlevens, sprinter bij Lotto, is verbaasd over de keuze voor BigMat en La Française des Jeux. ,,Ik had liever Saeco gezien. Die renners weten als geen ander hoe je een peloton in de slotfase bij elkaar houdt. Had ik van kunnen profiteren.'' Tristan Hoffman (CSC-World Online) denkt dat zijn ploeg vooral dankzij de aanwezigheid van de Franse volksheld Jalabert is gekozen.