Duke wilde boete afkopen

Duke Energy, een energiebedrijf in North Carolina, heeft gouverneur Davis van Californië in het geheim een bedrag aangeboden als hij het lopende onderzoek en de rechtszaken tegen Duke wegens het in rekening brengen van te hoge prijzen voor elektriciteit zou intrekken. Dat hebben The New York Times en Los Angeles Times gisteren bericht.

Het afkoopvoorstel werd in maart gedaan in een brief van 17 pagina's aan de gouverneur. Duke Energy schreef ,,verplicht'' te zijn tot ,,het delen van de pijn'' en stelde ,,confidentiële besprekingen op hoog niveau'' voor die aan de ,,politieke en public relations behoeften'' van de gouverneur tegemoet zouden komen.

Duke Energy zou een ,,adequate betaling'' verzorgen als het onderzoek en de rechtszaken zouden worden gestopt, maar het bedrijf gaf niet toe zich schuldig te hebben gemaakt aan enig misbruik.

De Federale energie reguleringscommissie had Duke en meer dan tien andere bedrijven beschuldigd van het berekenen van te hoge stroomprijzen. Dat is ook gebeurd sinds januari van dit jaar, toen de energiecrisis die Californië teistert, ernstige vormen aannam. Duke is door de commissie gemaand om 20 miljoen dollar terug te betalen als het bedrijf de hoge tarieven niet kan rechtvaardigen.

Gouverneur Davis heeft het aanbod van Duke Energy gisteren bevestigd, maar onderstreepte dat hij daar niet voor wijkt. Geen van de betrokken bedrijven zal ontkomen aan een substantiële schadevergoeding aan de staat, voor het berekenen van ,,excessieve stroomprijzen'', verzekerde Davis.

Duke Energy berekende in januari en februari hogere prijzen voor geleverde elektriciteit door een extra premie die werd geheven wegens het risico dat de twee grote distributiebedrijven in Californië de rekeningen niet zouden betalen. Dat heeft een woordvoerder van Duke bevestigd. In januari was al bekend dat de distributiebedrijven in grote financiële problemen waren. De oorzaak daarvan is dat ze verplicht waren veel extra stroom uit andere staten in te kopen, die al duurder was door schaarste. De dereguleringswetgeving verbood hen echter om die hogere prijzen ook volledig aan de verbruikers door te berekenen.

De advocaat van gouverneur Davis, Barry Goode, heeft de brief van Duke doorgestuurd aan de hoofdofficier van justitie.