Pantani niet uitgenodigd voor de Tour

In de komende Tour de France ontbreekt Marco Pantani, de winnaar van 1998. Tourdirecteur Jean-Marie Leblanc passeerde zijn ploeg Mercatone Uno voor deelname aan 's werelds belangrijkste wielerronde.

Van zestien ploegen stond de deelname aan de Ronde van Frankrijk al in januari vast. Vandaag werden op basis van de prestaties in het voorjaar nog vijf in plaats van de voorgenomen vier startbewijzen verdeeld. De wildcards zijn voor Lotto-Adecco, Euskaltel, CSC World-Online en de Franse tweede-divisieploegen la Française des Jeux en BigMat-Auber93.

Het aantal deelnemende ploegen is daardoor op 21 gekomen. Dat zouden er oorspronkelijk twintig zijn. Op zaterdag 7 juli gaan in Duinkerken in totaal 189 renners van start. De slotetappe is drie weken later in Parijs.

De zestien ploegen die al zeker waren van deelname aan de Ronde van Frankrijk zijn: Telekom (Jan Ullrich), US Postal (Lance Armstrong), Domo-Farm Frites (Axel Merckx), iBanesto.com, Kelme, Once, AG2R, Bonjour, Cofidis, Crédit Agricole, Festina, Jean Delatour, Fassa Bortolo, Lampre, Mapei en Rabobank (Michael Boogerd, Erik Dekker).

Het Belgische Lotto, met onder meer de Nederlandse sprinter Jeroen Blijlevens, dankt zijn uitverkiezing aan een een reeks van fraaie prestaties in het voorjaar. De Deense ploeg CSC heeft behalve de Nederlander Tristan Hoffman de Fransman Laurent Jalabert in dienst, nog een van de weinige lievelingen van het Franse wielerpubliek. Het Franse wielrennen verkeert momenteel in een diepe crisis. De prestaties van de Franse renners staan in geen enkele verhouding tot het aantal deelnemende ploegen uit dat land. Dat zijn er acht, naast vier uit Spanje, drie uit Italië, twee uit België, één uit Nederland, één uit Denemarken, één uit Duitsland en één uit de Verenigde Staten.

Onder de thuisblijvers zijn dit jaar ook de ploeg waar Leon van Bon sinds zijn vertrek bij Rabobank deel uitmaakt, het Amerikaanse Mercury-Viatel. Vorig jaar won de Nederlander nog een etappe in de Tour, in Tours. Ook zijn landgenoot Jans Koerts en ronderenner Pavel Tonkov rijden bij Mercury, de ploeg van de Amerikaanse oud-Tourwinnaar Greg LeMond. De ploeg van supersprinter Mario Cipollini, Saeco, grijpt ook naast een wildcard. De laatste slachtoffers zijn de Zwitser Alex Zülle en de Spanjaard Fernando Escartin, die voor de nieuwe Duitse ploeg Team Coast rijden. Vooral klimmer Escartin zal gemist worden in de bergen.

Het ontbreken van Mercatone Uno, en daarmee van Pantani, komt niet helemaal als een verrassing. ,,Koerst Pantani eigenlijk nog'', vroeg Tourbaas Leblanc zich vorige week af na afloop van de Grote Prijs van Denain, een wedstrijd in het noorden van Frankrijk die voor de betrokken ploegen een van de laatste mogelijkheden was om te lobbyen voor een wildcard.

Dat Pantani de door dopingschandalen beheerste Ronde van Frankrijk van 1998 nog redde met schitterende prestaties in de bergen en de eindzege, daar heeft Leblanc nu geen boodschap meer aan. Wat niet in het voordeel van Pantani meespeelde, is dat `de piraat' zich voor het Italiaanse gerecht moet verantwoorden wegens vermeend dopegebruik. Leblanc houdt renners of ploegen die bij dopingaffaires zijn betrokken liever uit zijn ronde.