Ex-lid Ku Klux Klan na 38 jaar veroordeeld

Een voormalig lid van de racistische Amerikaanse organisatie Ku Klux Klan is gisteren veroordeeld tot levenslang wegens de moord op vier zwarte meisjes, 38 jaar geleden. De jury achtte bewezen dat de 62-jarige verdachte, Thomas Blanton Jr., medeplichtig was aan een bomaanslag op een kerk in de zuidelijke staat Alabama.

De bomaanslag ging de geschiedenis in als de meest gewelddadige tegen de burgerrechtenbeweging en betekende een keerpunt in het denken over rassenscheiding. De veroordeling van Blanton wordt gezien als een correctie achteraf op het racistische verleden van het Amerikaanse Zuiden.

Bij de aanslag op 15 september 1963 op een baptistenkerk in de stad Birmingham kwamen drie 14-jarige meisjes en een 11-jarig meisje om het leven. Wegens zijn strenge segregatiepolitiek was Birmingham destijds een belangrijk centrum voor activisten van de burgerrechtenbeweging. Dominee Martin Luther King organiseerde er protestmarsen waarin duizenden mensen, de meesten van hen zwart, meeliepen. Thomas Blanton Jr en drie andere Ku Klux Klan-leden zouden de kerk als doelwit hebben gekozen omdat het een ontmoetingsplek was voor zwarte activisten.

Blanton stond nu pas terecht omdat de FBI, op initiatief van de toenmalige directeur J. Edgar Hoover, de zaak jarenlang heeft tegengehouden. Vorig jaar werd Blanton, die zijn betrokkenheid bij de aanslag ontkent, officieel in staat van beschuldiging gesteld. Een rechtszaak tegen een van de andere vier verdachten, de 71-jarige Bobby Frank Cherry, moest worden uitgesteld in verband met zijn slechte geestelijke gezondheid. De enige verdachte die tot dusverre voor de bomaanslag is veroordeeld, Robert Chambliss, overleed in 1985 in de gevangenis. Verdachte nummer vier, Herman Cash, overleed voordat hij terecht kon staan.

Volgens de verdediging had Blanton vroeger een ,,grote bek'' en was hij ,,verschrikkelijk irritant'', maar was daarmee niet bewezen dat hij de aanslag had beraamd. Al een aantal weken na de aanslag werd Blanton echter als verdachte aangewezen. De openbaar aanklager liet tijdens het proces, dat twee weken duurde, FBI-opnames horen van afgeluisterde telefoongesprekken tussen Blanton en zijn toenmalige vrouw. Daarin had Blanton het herhaaldelijk over een bom. Blanton had ook lopen pochen over de aanslag tegen een Klan-lid dat later een informant van de FBI werd. Op een opname uit 1964 was te horen: ,,Ik schiet graag, ik vis graag, ik pleeg graag bomaanslagen.''

Waarnemers denken dat de veroordeling van Blanton de interesse voor andere onopgeloste zaken uit dezelfde tijd zal aanwakkeren. Abraham Woods, een zwarte dominee uit Birmingham op wiens aandringen de FBI het dossier van de zogeheten Alabama church bombing in 1993 heeft heropend, reageerde verheugd op de uitspraak. ,,Het zegt iets over hoever we zijn gekomen'', aldus Woods.

Volgens de advocaat van Blanton heeft de jury zich laten beïnvloeden door de emotionele en symbolische kanten van de zaak. Ook zei hij dat er te weinig blanke mannen in de jury zaten.