British Telecom zet tering naar nering

De geplande terugtrekking van British Telecom (BT) uit Japan en Spanje heeft belangrijke financiële consequenties. Geschat wordt dat de deal 4,8 miljard pond sterling zal opbrengen - bijna 4 miljard pond voor de Japanse belangen en misschien 1 miljard pond voor de Spaanse.

Met het geld kan een deel van de schuld van 30 miljard pond afgelost worden. Tel daar de paar miljard bij op die de verkoop van Yell, de telefoonboekendivisie van BT, zal opleveren, en het concern is een aardig eind op weg zijn doelstelling van 10 miljard pond schuldsanering te realiseren. Een uitgifte van nieuwe aandelen tegen hoge kortingen is dan wellicht niet strikt noodzakelijk - hoewel het waarschijnlijk wel wenselijk zou zijn.

De psychologische effecten van deze terugtrekking zijn vermoedelijk nog belangrijker dan de financiële. Het vertrek uit Japan betekent waarschijnlijk het einde van de imperiale ambities van BT.

De vorige bestuursvoorzitter, Sir Iain Vallance, is jarenlang op zoek geweest naar mogelijkheden voor expansie in Japan. En Sir Peter Bonfield, de uitvoerend directeur, heeft een emotionele binding met Japan sinds hij de baas was bij ICL, de Britse computerdochter van het Japanse Fujitsu.

Hoewel Japan niet de voornaamste oorzaak was van de financiële chaos bij British Telecom, was de gedachte dat het concern een wereldmacht op het gebied van de telecommunicatie zou kunnen worden dat wel.

Hopelijk is de terugtrekking uit Japan een signaal dat BT met bescheidener ambities leert leven. Het ziet ernaar uit dat het concern zich uiteindelijk zal moeten beperken tot zijn kernactiviteit van de vaste telefoonaansluitingen in Engeland. Het kennen van je eigen grenzen is, zoals iedere psychotherapeut zal vertellen, de eerste stap op weg naar herstel.

Ondertussen laat Vodafone opnieuw zien hoe bedreven het is in het profiteren van BT's problemen. Het lijkt aan deze hele episode een sterkere positie in Japan en Spanje over te houden. Terwijl het rijk van BT aan het vervallen is, bloeit dat van Vodafone op.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld