Montoya groeit uit tot volksheld

Een tweede plaats in een Formule I-race heeft Colombia op zijn kop gezet. Juan Pablo Montoya werd gisteren, een dag na de Grand Prix van Spanje, bijna heilig verklaard. Het door burgeroorlog en drugsproblemen geteisterde Zuid-Amerikaanse land heeft een nieuwe koning: de 25-jarige autocoureur Juancho.

Montoya veroverde op het Circuito de Catalunya in de buurt van Barcelona na een flitsende start de tweede plaats achter wereldkampioen Michael Schumacher. Het waren zijn eerste punten in de strijd om de wereldtitel, in wat pas zijn vijfde optreden in de BMW-Williams was. Opnieuw werd er op de tribunes uitbundig gezwaaid met Colombiaanse vlaggen, een vertrouwd beeld sinds Montoya in maart zijn debuut maakte in de Formule I.

De media juichten in koor. ,,Montoya bij de goden'', kopte El Tiempo. De tweede krant van Bogotá, El Espectador, wijdde liefst negen pagina's aan de prestatie. Zelfs president Andres Pastrana zwaaide de coureur lof toe. ,,Juan Pablo representeert de goede mensen van Colombia en dat is 99,9 procent van het land.''

Een maand geleden vervloekten de Colombianen Jos Verstappen. Onbedoeld schakelde de Nederlander Montoya uit terwijl de Colombiaan op weg was naar de overwinning in de GP van Brazilië. Het zou zijn eerste zege in de Formule I zijn geweest. Montoya toonde zich vervolgens van zijn sportieve kant door het incident als ,,een typisch race-ongeluk' af te doen.

De Colombiaanse fascinatie voor de autocoureur verandert het klimaat in het land dat gebukt gaat onder een al 37 jaar durende burgeroorlog met naar schatting 200.000 slachtoffers.