Astronaut Tito zo blij als een kind

Grinnikend als een kind na een achtbaanrit zweefde Dennis Tito, de eerste ruimtetoerist, gisteren het Internationale ruimtestation (ISS) binnen. ,,I love space'', riep hij. Van ruimteziekte had Tito nauwelijks last gehad. Zondag had hij slechts éénmaal overgegeven, daarna voelde hij zich prima. ,,Dennis in tien jaar jonger geworden'', zei commandant Talgat Moesabajev van de Sojoez, de taxi die hem naar het ISS vloog.

Tito, de 60-jarige Californische miljonair die 20 miljoen dollar voor zijn vlucht betaalde, zal de komende zes dagen op het ISS vooral foto's maken. Als eerste ruimtetoerist was hij de inzet van een maandenlange ruzie tussen de NASA en het Russische ruimtevaartagentschap Rosaviacosmos. Zijn komst betekent de capitulatie van de NASA. Daniel Goldin, het hoofd van NASA, kon dat gisteren nog niet verkroppen. ,,Ik heb niets te zeggen over Tito'', snauwde hij. En daarna: ,,De ruimte is gevaarlijk. Het is geen joyride. In de ruimte draait het niet om ego's.''

Zijn ontspannen glimlachende tegenvoeter Joeri Koptev van Rosaviacosmos kondigde aan dat Tito nog maar het begin is. Rusland ziet ruimtetoerisme als een veelbelovende bron van inkomsten, aldus Koptev. Deze herfst wil hij een programma van eisen opstellen waaraan toekomstige toeristen moeten voldoen. Koptev wilde gisteren slechts mededelen dat de volgende toerist ,,waarschijnlijk geen Rus zal zijn''.

Tito zelf weet het verzet van de NASA vorige week aan professionele jaloezie. ,,Elke beroepsgroep wil graag het gevoel hebben dat ze experts zijn'', zei hij. Critici menen dat de NASA de zaak uitermate onhandig heeft aangepakt door in toenemende mate de indruk te wekken de baas te willen spelen op het ISS. Zelfs binnen eigen rangen groeit de kritiek. Kent Rominger, kapitein van ruimteveer Endavour dat zondag van het ISS loskoppelde, verklaarde gisteren ruimtetoerisme te omhelzen. ,,Tito's reis genereert enthousiasme'', aldus Rominger. ,,De NASA profiteert daarvan.''

De ruzie over Tito liep vorige week zo hoog op, dat sommige Russische woordvoerders suggereerden dat een serie mysterieuze computerstoringen die het ISS vanaf dinsdag troffen, Amerikaans ruimtetheater was om Tito van boord te houden. De problemen hebben een aantal cruciale tests, onder meer met een Canadese robotarm, aanzienlijk vertraagd. Daardoor wordt het de komende week ook voor de rest van de bemanning ,,een vakantieweek'', aldus Rominger.