Nieuwe topman mag BT gaan opdelen

Het vertrek van bestuursvoorzitter Sir Iain Vallance bij British Telecom (BT) had al veel eerder moeten plaatsvinden. Hij draagt het leeuwendeel van de schuld voor de malaise bij BT. Zijn wurggreep smoorde iedere kans die het concern had om als het eerste geprivatiseerde telecombedrijf van Europa een zakelijke ondernemingsstructuur op te bouwen.

Maar hoe zit het met Sir Christopher Bland, de nieuwe topman? Heeft hij de juiste eigenschappen om de zieltogende organisatie te reanimeren? De eerste reactie van de markt was meedogenloos: hij zou zijn naam ('bland' is het Engelse woord voor middelmatig, saai) waarschijnlijk alle eer aandoen. Maar dat zou wel eens onbillijk kunnen zijn.

Bland is weliswaar bekend geworden als topman van de publieke BBC, maar hij heeft een geschiedenis als ondernemer. De aandeelhouders van LWT, een Britse televisiezender, hebben veel aan hem te danken. Bland heeft ook de reputatie kortaangebonden te zijn. Als dat waar is, is dat alleen maar goed. BT kan zich geen getreuzel meer permitteren.

Wat moet het bedrijf nu doen? Het meest urgent is het terugbrengen van de schuld van 30 miljard pond sterling. Er is geen goede manier om dat voor elkaar te krijgen, maar de minst slechte oplossing is een nieuwe aandelenuitgifte voor bestaande aandeelhouders. Dat is in ieder geval beter dan dat in een zeer ongunstig klimaat allerlei belangen voor een appel en een ei te koop aangeboden worden.

Maar een nieuwe aandelenuitgifte kan niet de hele oplossing voor de problemen van British Telecom zijn. Het concern zal van kop tot staart geherstructureerd moeten worden.

Niet-strategische belangen moeten worden verkocht, zij het rustig en weloverwogen en niet tegen afbraakprijzen.

Uiteindelijk moet BT worden opgesplitst, waarbij de ondermaatse mobieletelefoondivisie afgestoten kan worden. Als dat het plan is, is het misschien niet zo vreemd dat hoofddirecteur Sir Peter Bonfield – de uitvoerend president van BT die ook voor een deel verantwoordelijk is voor de problemen van het bedrijf – op zijn post blijft. Als het concern eenmaal opgedeeld is, heeft het toch geen hoofddirecteur meer nodig.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld

    • Hugo Dixon