Voor Welch is zakendoen ook showbusiness

Topman Jack Welch, die meer dan 1 miljard gulden heeft verdiend als werknemer van General Electric (GE), nam gisteren in Atlanta afscheid van zijn aandeelhouders. ,,GE is groot en gaat nog veel groter worden.''

Het oplichten van de tv-lampen bovenaan de trap kondigt de komst van Jack Welch aan. Voorafgaand aan de jaarlijkse aandeelhoudersvergadering van General Electric, neemt Amerika's bekendste zakenman de tijd om met de aandeelhouders kennis te maken. Hij stapt meteen op een echtpaar af. ,,Hallo, ik ben Jack Welch. Hoe gaat het? Waar komen jullie vandaan? Uit Cincinnatti? Oh, prachtig.''

Welch is een Amerikaanse icoon, bevriend met oud-president Reagan, golfmaatje van oud-president Clinton, en net zo bekend als de lokale sporthelden en filmsterren. Hij heeft een lichtgrijs pak aan dat sterk contrasteert met de korte mouwen en open boorden van de meeste aandeelhouders in Atlanta waar het in de lente al warm kan zijn. De rimpels in zijn gezicht verraden zijn leeftijd, maar de alertheid in zijn ogen onthult een glimp van zijn legendarische wilskracht en energie.

Welch valt even stil na het handenschudden. ,,Jack, mag ik je handtekening'', vraagt de vrouw na een paar seconde en houdt hem het jaarverslag met de foto van het bestuur voor. ,,Natuurlijk, met alle plezier'', zegt Welch. Business is ook show-business. Haar echtgenoot blijkt een oud-werknemer te zijn die in 1960 bij General Electric (GE) in dienst kwam. ,,We zijn dus in hetzelfde jaar begonnen'', zegt Welch. ,,Jeff, kom hier. Ik wil dat je deze man ontmoet.''

Jeff is Jeff Immelt, zijn opvolger, twintig jaar jonger en twintig centimeter langer. Immelt krijgt binnenkort de leiding over het conglomeraat dat lampen, wasmachines, vliegtuigmotoren en plastic maakt én ook een grote financiële dienstverlener is. GE dankt zijn status als het meest waardevolle bedrijf ter wereld (gemeten in beurswaarde) niet aan zijn focus op één kern-activiteit, maar aan de voorspelbare, hoge winstgroei en aan het vertrouwen van beleggers in het management.

Welch was de afgelopen twee decennia meestal de eerste topman die concepten doorvoerde die inmiddels gemeengoed zijn: het verkopen van (honderden) bedrijfsonderdelen als hun marktpositie of winstgroei tegenvalt, massa-ontslagen om de winst verder te verhogen, de empowerment van werknemers en `het lerende bedrijf'. Welch is de man die zijn troepen in beweging zette met slogans als: `snelheid, eenvoud en zelfvertrouwen'.

,,Het is minder moeilijk om Jack op te volgen dan het lijkt'', vertelt Immelt desgevraagd. ,,Want het bedrijf staat er fantastisch voor. De groei van de economie vertraagt. En het is meer dan een cyclische vertraging, omdat bijvoorbeeld ook de prijzen van energie omhoog gaan. Maar wij voelen geen pijn.''

De meeste aandeelhouders zijn naar het congrescentrum gekomen om de 65-jarige Welch te bedanken op de laatste vergadering die hij zal voorzitten. In de drie kwartier voor de vergadering begint, slaat hij tientallen bewonderaars op hun schouder. De twaalfjarige Dave Olsen uit Chicago geeft Welch een werkstuk over de geschiedenis van GE dat hij na schooltijd heeft geschreven. Hij heeft ook een lijst voor Welch met vragen als `hoeveel locomotieven bouwde GE in 1908?'. ,,Ik raakte geïnteresseerd in GE toen ik hoorde dat GE het enige aandeel is van de oorspronkelijke aandelen van de Dow-Jonesindex dat nog steeds in de index zit'', vertelt de jongen. ,,Sinds ik zelf vijftien aandelen heb, volg ik GE nog beter.''

Andere aandeelhouders gebruiken het officiële gedeelte van de vergadering om te klagen. Na de opening door een dominee, die dank zegt voor het ,,buitengewone leiderschap van Jack Welch'', en een speech van Welch, komen ook hun moties aan de orde over de vervuiling van de Hudson-rivier met PCB's en over de betrokkenheid van GE bij het onderhoud van de kernreactoren die het heeft gebouwd. Geen van hun ingediende moties krijgt een meerderheid.

Verder klagen ex-werknemers over te lage pensioenen door het ontbreken van automatische prijscompensatie. Het pensioen van John Morris, die 39 jaar voor GE heeft gewerkt, is 782 dollar per maand. ,,Terwijl jij, Jack, zometeen 9,6 miljoen dollar per jaar krijgt'', zegt Kevin Mehar tijdens de vergadering.

Niet dat Welch het nodig heeft. Welch leidt GE sinds 1980 en heeft in die twintig jaar de beurswaarde van GE doen toenemen met 460 miljard dollar (tot ongeveer 500 miljard dollar). Hij kreeg de afgelopen drie jaar 100 miljoen gulden salaris en bonus in contanten en 265 miljoen gulden in aandelen. Van zijn optierechten heeft hij in 2000 zo'n 250 miljoen gulden verzilverd.

    • Remmelt Otten