Ex-senator VS bekent aandeel in dood burgers in Vietnam

Een vooraanstaand Amerikaans ex-politicus heeft gisteren in vraaggesprekken met twee Amerikaanse kranten toegegeven dat hij in de Vietnam-oorlog een commandoteam leidde dat zeker 14 vrouwen en kinderen heeft doodgeschoten. Voormalig senator Bob Kerrey, die zich in 1992 als Democraat kandidaat stelde voor de presidentsverkiezingen, zei met zijn verhaal naar buiten te komen omdat hij ,,eraan onderdoor gaat''.

Zijn bekentenis kwam enkele dagen voordat zondag in de kleurenbijlage van de New York Times een reconstructie van de nachtelijke sluipoverval op een dorpje in de Mekong Delta wordt gepubliceerd. Daarin wordt gesuggereerd dat de burgers willens en wetens zijn vermoord, en niet, zoals Kerrey zegt, uit zelfverweer. Kerrey, die bekend staat als een integer en onafhankelijk denkend politicus, kreeg een medaille voor de missie en is een gelauwerd oorlogsheld. ,,Ik ging op missie, en toen het voorbij was, schaamde ik mij zo erg dat ik dood wilde gaan.''

Volgens Kerrey wist hij niet dat hij ongewapende vrouwen en kinderen doodschoot toen hij op 25 februari 1969 om middernacht zijn eenheid het bevel gaf enkele hutten onder vuur te nemen in het Vietnamese dorpje Thanh Phong. Kerrey was net een maand in Vietnam en voerde als 25-jarige het bevel over een Navy SEAL-infiltratieteam dat de opdracht had een dorpshoofd te doden dat lid was van de vijandelijke Vietcong. Vast staat dat het commandoteam 1.200 kogels afvuurde op de verzameling rieten hutjes waarvan Kerrey dacht dat er zich gewapende Vietcong-strijders schuilhielden. Dit bleek een vergissing. In een interview voor het televisieprogramma 60 Minutes II, dat samen met de verslaggever van de New York Times de reconstructie maakte, zegt Kerrey: ,,Om het als een gruweldaad te beschrijven, komt dichtbij de waarheid, want zo voelde het, en daarom voel ik mij schuldig en schaam ik mij ervoor.'' Hij voegde daar niettemin aan toe dat het ,,verkeerd'' zou zijn het voorval als een ,,oorlogsmisdaad'' te zien.

Het artikel in de New York Times geeft naast het relaas van Kerrey ook de versies van twee direct betrokkenen, een van de soldaten van het infiltratieteam, Gerhard Klann, en een dorpsbewoonster die de gebeurtenissen verstopt achter een hut gadesloeg. Klann, naast Kerrey het enige lid van commandoteam Fire Team Bravo dat over het incident wilde praten, vertelt echter een andere versie. Hij zegt dat de dorpelingen eerst werden ondervraagd toen was gebleken dat het dorpshoofd niet in Thanh Phong was. Toen dat niets opleverde, hadden de militairen een probleem. Ze bevonden zich op vijandelijk terrein en de dorpelingen zouden hen zeker verraden als zij hen lieten gaan. ,,De kans om het er levend vanaf te brengen was klein, om niet te zeggen nul'', aldus Klann. Daarom zouden de bewoners, ten minste 14 vrouwen en kinderen maar mogelijk meer dan 20 burgers, zijn gedood. Zowel Klann als Kerrey zeggen overigens dat zij zich de exacte toedracht niet kunnen herinneren.

Kerrey, die nu directeur is van de New School University in New York, nam zelf het initiatief tot de vraaggesprekken die gisteren zijn gepubliceerd. Hij zei voorbereid te zijn op mogelijke consequenties. In 1970 verloor Kerrey door een granaat een deel van zijn been en keerde hij zich tegen de Amerikaanse betrokkenheid in Vietnam.

Het New York Times-artikel is al te lezen op http://www.nytimes.com/2001/04/25/magazine/25KERREY.html