SMS-bericht voor CMG: wees voorzichtig

Over ingrijpende veranderingen gesproken. De omslag bij de telecomdochter van automatiseerder CMG is ontzagwekkend. De divisie verkoopt software die door mobiele telefoonbedrijven gebruikt wordt voor de doorgifte van korte tekstberichten (SMS). Dankzij een razendsnelle groei heeft de divisie in 2000, een paar jaar na de start, een winst van 42 miljoen pond sterling geboekt, een derde van de totale winst van CMG. Zo groot was de hefboomwerking van de toenemende softwareverkoop. Nu zien we hoe deze kracht werkt als de groei opdroogt. Verwacht wordt dat de divisie in het eerste halfjaar van 2001 een verlies lijdt van 30 miljoen pond.

De SMS-rage bracht telecombedrijven er vorig jaar toe de transmissiecapaciteit flink uit te breiden. Maar de rage is plotseling verdwenen. In Engeland is het aantal SMS-berichten per dag in februari zelfs gedaald. Dat patroon kan zich op andere goed-geïnfiltreerde markten herhalen. Het zou kunnen dat de telecombedrijven later dit jaar weer meer capaciteit inkopen ter voorbereiding op de piek in de verkoop van mobiele telefoons rond de kerstdagen, maar dat doen ze natuurlijk niet als ze hun capaciteitsbehoefte voor dit jaar te hoog hebben ingeschat.

CMG ziet twee oplossingen voor de problemen. De eerste is expansie in Azië, dat een groeimarkt blijft. Maar concurrent Logica heeft daar een sterke positie opgebouwd. Het ondermijnen daarvan zal, als het al mogelijk is, hoge marketingkosten met zich meebrengen. CMG investeert ook hevig in derde generatie mobiele telefonie (UMTS), maar zijn concurrenten beschikken over betere afzetkanalen voor hun producten. En de werkelijk lucratieve markt – de leverantie van UMTS-factureringssystemen aan leidende telecombedrijven – wordt in een rap tempo gemonopoliseerd door de concurrenten Amdocs en Geneva.

Het lijkt onzeker of de 60 miljoen pond die CMG dit jaar in zijn telecomactiviteiten gestoken heeft, rendement gaat opleveren.

De dienstverleningstak van CMG, die verantwoordelijk is voor tweederde van de winst van het bedrijf, ontwikkelt zich wel volgens plan. Maar dat betekent slechts een natuurlijke groei van de omzet, met op z'n best een kleine verbetering van de winstmarges. CMG kan nu niet langer pretenderen een groeifonds te zijn.

Met magere vooruitzichten op het gebied van de cashflow en met een balans die onder druk staat door de overname van Admiral vorig jaar, is het bedrijf bovendien niet goed in staat om te profiteren van de mogelijkheden die zich voordoen. Na een val van 20 procent worden de aandelen CMG nu verhandeld op een niveau van 30 maal de verwachte winst dit jaar. Dat staat tegenover een niveau van 22 maal de verwachte jaarwinst voor IBM, waarvan analisten voorspellen dat hij 10 procent hoger zal uitvallen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld

    • Mike Monnelly