Giftige liefde

Zwoel en koel kijkt hij, langs een bungelende haarlok op zijn gefronsde voorhoofd, met donkere ogen die niemand zien staan. In The Thing Called Love kijkt River Phoenix vooral ook erg wellustig, een beetje zoals Johnny Depp een aantal jaren later Don Juan zou spelen. De melodieuze wijze waarop Phoenix ,,Where we're going, baby?'' roept, is onweerstaanbaar. Niet lang na de opnamen stierf hij aan een overdosis, op de stoep voor Depps nachtclub.

Phoenix speelt ook een beetje zoals James Dean in zijn zwanenzang Giant: met een cowboyhoed en getormenteerde blik hangend aan zijn truck. De Phoenix zo kenmerkende acteerstijl, die in My Own Private Idaho zo goed tot uiting kwam, is deze keer aanzienlijk minder uitgesproken, maar de tragiek van zijn rol als beginnende countryzanger weet hij wel duidelijk over te brengen.

Samen met een zangeres uit New York (gespeeld door Samantha Mathis, toentertijd ook in werkelijkheid zijn geliefde) probeert hij het te maken in Nashville, door keer op keer auditie te doen voor een optreden in The Bluebird Cafe. ,,Hier ben ik, Music City, en ik ga hier nooit meer weg!'' schreeuwen ze letterlijk van de daken. Hun ontluikende liefde is meeslepend, maar na een tijdje, als ze langer bij elkaar zijn, sluipt het gif en de onrust hun leven binnen.

Elke week staat er een ander citaat uit een countrynummer op het motel-billboard: ,,I miss you already and you're not even gone'' of ,,You can't lose something you never had'', waarmee mild commentaar wordt gegeven op de beslommeringen van de hoofdpersonen.

In vele films van cinefiel Peter Bogdanovich doemt een beeld op dat vroeger alles beter was, dat er iets puur bestaat dat slechts vernietigd kan worden. In The Last Picture Show, Targets, Nickelodeon en The Thing Called Love wordt dat verlies geïllustreerd door nostalgische filmvertoningen in de film zelf, met als hoogtepunt Boris Karloff die zichzelf in een drive-in bioscoop op het grote doek te lijf gaat in Bogdanovich' debuut Targets.

In The Thing Called Love, genoemd naar het nummer van Johnny Cash, zien we een openluchtvoorstelling van de western The Man Who Shot Liberty Valance van John Ford, zijn favoriete regisseur. Zo worden ze niet meer gemaakt, lijkt hij te willen zeggen. Bogdanovich is verliefd op de weemoed.

The Thing Called Love (Bogdanovich, 1993, VS), morgen, SBS6, 13.15-15.05u.