Robot met hersenen van vis

Amerikaanse onderzoekers zijn erin geslaagd de hersenen van een vis te koppelen aan een robot. De constructie bestaat uit de hersenstam van een larve van een prik (een langwerpig visje met een zuignap) en een robot die is voorzien van lichtsensors.

De combinatie van prikhersenen en robot, ontwikkeld door onderzoekers van de Northwestern University in Chicago, is een tussenstap naar meer complexe systemen van neural engineering. De onderzoekers, onder leiding van biotechnicus Sandro Mussa-Ivaldi, hopen in de toekomst langs deze weg in de menselijke hersenen chips te implanteren die bijvoorbeeld ledematen aansturen die door een beroerte zijn verlamd. Verder staan rechtstreeks door de hersenen bestuurde protheses op het programma. Ook de Universiteit Twente doet onderzoek op dit gebied.

De combinatie is tentoongesteld in het Science Museum in Londen. De geïsoleerde prikhersenstam alsmede een deel van het ruggenmerg drijven in een bak met een koude, zuurstofrijke zoutoplossing. Ze zijn met draden verbonden aan een robot op wieltjes die wordt omgeven door een ring van lampjes.

Zodra een lampje aanfloept, zendt de robot een signaal naar de hersenen. Die reageren door de robot te instrueren richting licht te rijden.

Het hersengedeelte van de prik dat in het experiment wordt benut, zorgt er onder normale omstandigheden voor dat de vis met de rug omhoog zwemt. Zijn alle lampen uit, dan verroert de robot zich niet. Wordt een van de robot-`ogen' toegedekt, dan raakt het prikbrein in de war, om zich korte tijd later aan de nieuwe situatie aan te passen.

Niet eerder is het gelukt een gesloten circuit te bouwen waarbij een hersengedeelte en een robot informatie uitwisselen. Omdat de geïsoleerde prikhersenen maar een paar dagen in leven blijven, is nog vastgesteld of ze de koppeling aan de robot in hun geheugen opslaan.