HORRORFILM OP ONDIGITAL

Wilt u een horrorfilm zien? Kijk dan naar ONdigital, het Britse station voor betaaltelevisie dat uitzendt in de vrije ether. Dat moet althans het gevoel zijn van de aandeelhouders van Carlton Communications en Granada Media, de twee mediaconcerns die ieder de helft van het station bezitten. De koers van Carlton is sinds het begin van dit jaar met 37 procent gedaald en die van Granada met 27 procent.

Carlton en Granada hadden grote verwachtingen van de joint venture. Per slot van rekening verdiende concurrent BSkyB veel geld met zijn betaaltelevisiezender. Waarom zouden zij dan ook geen hoge winsten kunnen behalen? Natuurlijk, de klanten moesten nog digitale decoders aanschaffen. Maar nu de overheid een einde wilde maken aan het analoge uitzenden, zouden die al automatisch in iedere nieuwe tv ingebouwd worden. Weliswaar zou ONdigital minder keuzemogelijkheden bieden dan BSkyB. Maar hoeveel kanalen wilden de kijkers nou helemaal? ONdigital was het goedkope, vrolijke alternatief.

Nou, zo is het niet gegaan. ONdigital is niet zo goedkoop, omdat het veel van zijn kwaliteitskanalen voor een extra hoog bedrag van BSkyB moet kopen. En de overheid heeft nog steeds niet precies aangegeven wanneer het analoge uitzenden gestopt wordt. Als gevolg daarvan is de stormloop op digitale toestellen uitgebleven. Naar verluidt zegt jaarlijks 25 procent van de klanten hun abonnement op. En ONdigital's prognose van twee miljoen klanten aan het eind van volgend jaar, wanneer er break-even gedraaid zou moeten worden, is nu nog slechts een onbereikbaar ideaal. En het idee om het bedrijf dit jaar naar de beurs te brengen? Vergeet het maar.

Tot dusver hebben Carlton en Granada zo'n 750 miljoen pond sterling in ONdigital geïnvesteerd. Volgens het oorspronkelijke businessplan zou nog eens 600 miljoen pond nodig zijn om break-even te kunnen draaien. Maar dat is nu uiterst onzeker.

Het televisiestation hoopt op redding van buiten. Vandaar dat er intensief gelobbyd wordt. Kunnen de antitrust-instanties BSkyB er niet toe dwingen om minder geld voor zijn kanalen te vragen? En kan Tony Blair de datum waarop het analoge uitzenden wordt stopgezet niet wat vooruitschuiven?

Misschien heeft ONdigital geluk met dat gelobby. Maar als dat niet zo is, staan de aandeelhouders voor de onaangename keuze om òf nog meer geld over de balk te gooien òf de zender te sluiten. Geen wonder dat de koers van Carlton en Granada daaronder lijdt.

Onder redactie van Hugo Dixon

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld