Schip met kindslaven voor kust van Benin

In Benin is grote opwinding ontstaan over het lot van mogelijk meer dan honderd kindslaven aan boord van een schip dat al wekenlang voor de West-Afrikaanse kust ronddobbert.

Volgens het Afrikaanse persbureau PANA hebben de kinderen, afkomstig uit Benin en het buurland Togo, drie weken geleden de Beninse havenstad Cotonu verlaten aan boord van het schip Etireno. Volgens een woordvoerster van de VN-kinderorganisatie UNICEF zijn ze waarschijnlijk onder valse voorwendselen bij hun families weggehaald met de bedoeling ze in het buitenland te verkopen als slaven in de huishouding, op plantages of in bedrijven. Gisteravond werd gemeld dat het schip op de terugweg was naar Cotunu, waar het vandaag in de loop van de dag zou arriveren, na een reis van meer dan 2000 kilometer. Aanvankelijk was het de bedoeling om de kinderen af te zetten in Libreville, maar de autoriteiten van Gabon weigerden de toegang. Vervolgens werd koers gezet naar Douala, in Kameroen, maar ook daar werd het schip de toegang tot de haven ontzegd.

Onduidelijk is hoeveel kinderen aan boord zijn. Volgens een functionaris in Cotonu zouden volgens de officiële passagierslijst 139 mensen aan boord zijn, van wie zeven kinderen. Maar hij zei dat ,,niet uit te sluiten'' is dat er veel meer kinderen aan boord zijn. Regeringsfunctionarissen zeiden dat het aantal kinderen vermoedelijk rond de honderd is, terwijl de woordvoerster van Unicef een getal van 250 noemde.

Volgens het persbureau PANA onderzoekt de regering van Benin de gang van zaken. Slavernij van kinderen is wijdverpreid in West-Afrika. Volgens schattingen werken duizenden kinderen uit landen als Benin, Togo en Mali in de leeftijd van 9 tot 12 jaar op cacaoplantages in Gabon, de grootste cacaoproducent in de wereld.