Explosiegevaar bij Arras

In een straal van drie kilometer rond een munitiedepot bij het Noord-Franse plaatsje Vimy, in de buurt van Arras, zijn gisteren 15.000 mensen geëvacueerd uit vrees voor een explosie. In het depot liggen 157 ton wapens opgeslagen, het overgrote deel stamt uit de Eerste Wereldoorlog. Sommige explosieven bevatten mogelijk het uiterst gevaarlijke mosterdgas, dat in 1917 door de Duitsers als chemisch wapen is geïntroduceerd. Ook zouden er explosieven liggen met het zwaar giftige fosgeen.

Bij Vimy is tijdens de Eerste Wereldoorlog zwaar gevochten. In de omgeving zijn meer dan 200.000 soldaten omgekomen. Jaarlijks krijgt de explosievenopruimingsdienst in de regio zo'n 2.000 meldingen binnen van wapenvondsten. De meeste munitie wordt in de duinen in de buurt van Calais of elders onschadelijk gemaakt.

Uit een recent onderzoek naar de toestand in het depot is gebleken dat een deel van de munitie in zeer slechte staat is, waardoor ontploffing dreigt. Dat was voor de autoriteiten de reden voor de evacuatie. De lokale bevolking is verbaasd dat ze pas zo laat hoorde dat ze haar huizen voor tenminste tien dagen moet verlaten. Ook is men woedend dat de autoriteiten het zo ver hebben laten komen. Op de regionale wegen is de situatie chaotisch, omdat veel boeren proberen ook hun vee te evacueren.

Al in 1997 was besloten dat het depot bij Vimy niet meer aan hedendaagse veiligheidsnormen voldeed en daarom gesloten moest worden. Het depot, dat stamt uit 1967, is een verzamelplaats voor de munitie die nog steeds in de omgeving wordt gevonden. In 1998 kwamen twee technici om toen er een bom explodeerde.

mosterdgaspagina 5