Voetballen ter vermaak van dertienjarige meisjes

Morgen begint in Amerika een professionele voetbalcompetitie voor vrouwen. Acht ploegen nemen deel. Vooral meisjes van dertien en hun moeders zullen de wedstrijden volgen, is de verwachting.

In Nederland zouden zij hockeyen. In de Verenigde Staten hebben zij in minder dan tien jaar van voetbal een nationale topsport gemaakt. Mia Hamm, Carla Overbeck, Brandi Chastain, Briana Scurry, Judie Foudy en de andere Amerikaanse voetbalsters van het eerste uur zijn vanaf morgen beroeps.

De laatste training in het Robert F. Kennedy Stadion in Washington DC is een gespannen affaire. Washington Freedom speelt morgen tegen de Bay Area CyberRays. Daarmee gaat het eerste seizoen van de Women's United Soccer Association (WUSA) van start. Vijf jaar nadat deze vrouwen furore maakten met hun gouden olympische medaille en nog geen twee jaar na hun wereldtitel wordt hun droom werkelijkheid.

Mia Hamm, de onbetwiste koningin van het vrouwenvoetbal, ontbreekt. Zij moet naar de tandarts. Haar mede-captain in het Washingtonse team, Michelle French – rood haar en duizend sproeten – belooft een mooie wedstrijd en leidt haar collega's in een oefening overspelen, doorlopen, overspelen en afmaken. Het gaat fel toe. De broeken zijn risicoloos, het schot is wat ontregeld door zenuwen.

Wat is het verschil tussen het vrouwenvoetbal en de wereldwijde mannenvariant? Briana Scurry, keepster van Atlanta Beat: ,,Vrouwen hebben meer balcontrole. Wij spelen minder fysiek, wij missen de snelheid en de hardheid van mannen, zoals in der Engelse Premier League. Wij compenseren dat door meer techniek. Ons spel is prettiger om naar te kijken.''

De vrouwencompetitie wordt in het eerste seizoen uitgevochten tussen acht teams, in Washington, Boston, San José (Californië), New York, Morrisville (North Carolina), Philadelphia, San Diego en Atlanta. Investeerders uit de kabel-tv-wereld hebben in iedere club 5 miljoen dollar gestopt. Ook de founding players konden aandelen kopen. Men hoopt over een jaar of vier winst te maken. Zodra per wedstrijd 7.500 mensen komen kijken, gaat het de goede kant op. Voor de openingswedstrijd van morgen waren gisteren al 23.000 kaartjes verkocht.

De tweehonderd speelsters in de League, die moet uitgroeien tot misschien zestien clubs, worden betaald volgens een salarisschaal die loopt van 25.000 dollar, tot 85.000 voor topspeelsters. Die internationale speelsters zijn eerlijk over de beginnende acht clubs verdeeld omdat zij de bekendheid hebben die het publiek moet trekken. Zij verdienen ook nu al dankzij sponsoring en reclame een veelvoud van wat de League hen gaat betalen.

Een geldelijk belang bij het winnen van een wedstrijd hebben de vrouwen niet, maar zoals Carla Overbeck (Carolina Courage, captain van het nationale team) zegt: ,,Wij vinden het gewoon heerlijk om te spelen.'' Zij had dit seizoen overigens willen ontbreken, om weer eens thuis te zijn en een tweede kind te krijgen. Toen ging de oprichting van een club in Orlando niet door en werd in North Carolina een club opgezet op vier minuten van haar huis. Toen kon zij natuurlijk niet weigeren. Jackson (3) moet nog even wachten op zijn broertje of zusje.

De speelsters kijken tijdens de training maar niet te veel omhoog, naar de imposante tribunes waar de Washington Redskins tot voor kort hun American football-publiek ontvingen. Tot ontzetting van de stad Washington bouwden de Redskins een eigen stadion ver weg, waar het beter parkeren is. De bovenste ring in het RFK Stadion is voor het vrouwenvoetbal voorlopig niet nodig.

Als het waar is wat international Brandi Chastain zegt (,,Amerika is nu rijp voor voetbal'') dan worden hier de komende vier maanden de sterren van de hemel gespeeld. Briana Scurry, die sinds 1993 in het nationale elftal speelt, belooft dat de vrouwen-competitie vooral een familie-aangelegenheid zal zijn. ,,Je zal veel meisjes van dertien en veertien zien met hun moeder. De rij voor de ijskar zal langer zijn dan die voor de biertent.''

De wedstrijden worden uitgezonden via de kabel op TNT en CNN Sport. Internet: www.wusa.com voor alle wedstrijden, speelsters en clubs.

    • Marc Chavannes