Britse rechter veroordeelt de `metrieke martelaar'

De `metrieke martelaar', zoals groenteman Steven Thoburn wel wordt genoemd, is veroordeeld. De rechter heeft gisteren gezegd dat hij zijn weegschalen waarop het gewicht in pounds en ounces wordt weergegeven moet vervangen en voortaan grammen moet gebruiken. Doet hij dat niet dan dreigt een boete die kan oplopen tot 200.000 pond (bijna 700.000 gulden).

De wet waarin het metriek stelsel werd ingevoerd, stamt uit 1994. Tot 31 december 1999 kregen de Britten de tijd om eraan te wennen, maar daarna was het afgelopen met pounds en ounces. Toen een ambtenaar van de afdeling handelsstandaarden dan ook op 31 maart vorig jaar ontdekte dat de Britse marktkoopman Steven Thoburn nog in Engelse gewichten rekende, achtte hij een officiële waarschuwing op zijn plaats. Thoburn lapte de waarschuwing aan zijn laars en een paar maanden later, op 4 juli, kocht een ambtenaar van de afdeling consumentenbescherming bij hem undercover een pond bananen, waarmee werd geadverteerd voor `25 p a lb'.

Een rechtszaak was geboren over, zoals rechter Bruce Morgan het uitdrukte ,,de beroemdste bananen uit de Britse rechtsgeschiedenis''. Helemaal gelukkig met zijn eigen oordeel klonk Morgan overigens niet. Het was duidelijk, vond hij, dat Groot-Brittannië zich had ,,overgegeven'' aan het primaat van de Europese wetgeving, toen het land in 1972 lid werd van de Europese Gemeenschap. Toen premier Edward Heath destijds zijn handtekening zette onder het Europese verdrag heeft hij, volgens de rechter ,,het Engelse stelsel verkocht''.

Maar de rechter moest ook toegeven dat de Britse parlementariërs al veel langer, en mogelijk zelfs zonder lidmaatschap van de EU, overwogen om de Britse twaalftallen te vervangen door de Europese tientallen.

De advocaat van Thoburn, die waarschijnlijk in hoger beroep gaat, vreest dat met de uitspraak het hek van de dam is. Hierdoor zijn volgens hem alle Britse zetten voortaan ondergeschikt aan Europese wetgeving.

De Conservatieve leider William Hague, die Blair straks in de parlementsverkiezingen hoopt te verslaan met een felle anti-Europese campagne, noemt de veroordeling ,,absurd''. Maar Hague's partijgenoot Ian Taylor, die in 1994 betrokken was bij de totstandkoming van de wet, was niet ontevreden.

Taylor wees gisteren nadrukkelijk op de subtiliteit van de wet. Het gebruik van de mijl op wegwijzers en snelheidsmeter blijft gewoon en in cafés mogen biertjes van een pint worden getapt. ,,Ik ben ervan overtuigd'', aldus Taylor in The Daily Telegraph, ,,dat mijn collega's blij zijn met het voortbestaan van deze zeer Britse tradities.''