Woods op jacht naar een Grand Slam

Vandaag begint The Masters, de eerste `major' van het golfseizoen. Alle ogen zijn opnieuw gericht op Tiger Woods. Wint hij de vierde major op rij?

Niet de vraag wie het toernooi gaat winnen, beheerste de aanloop naar The Masters. Grand Slam of geen Grand Slam – daarover werd volop gediscussieerd. Als Tiger Woods zondag op de Augusta National Golfclub in Georgia de groene kampioensblazer verovert, wint het Amerikaanse fenomeen na het US Open, Brits Open en USPGA Championship (alle in 2000) zijn vierde major-titel op rij.

Puristen willen van een Grand Slam niets weten. ,,Hoe bijzonder Tigers prestatie ook zal zijn, je moet de vier toernooien in hetzelfde kalenderjaar winnen'', zeiden Jack Nicklaus en Arnold Palmer, samen goed voor tien Masters-titels, deze week in de voorbeschouwing. De meeste tijdgenoten van Woods zien het anders. ,,Een paar jaar geleden lachten we als iemand het onderwerp Grand Slam ter sprake bracht'', herinnerde de Noord-Ierse golfer Darren Clarke zich. ,,Als Tiger zondag weer wint is dat zo'n fenomenale prestatie, wat mij betreft mag je het een Grand Slam noemen.''

Woods zelf is redelijk uitgesproken. ,,Uiteraard is het moeilijker om de toernooien in een jaar te winnen. Maar als je alle vier de trofeeën tegelijkertijd op je tafel hebt staan, komt dat voor mij heel dicht in de buurt van de Grand Slam.''

De voortekenen voor Woods zijn gunstig. Hij lijkt precies op tijd in topvorm. Woods maakte er geen geheim van dat hij al in januari is begonnen met de voorbereiding op The Masters. ,,Ik heb speciale slagen geoefend die me van pas zullen komen op Augusta National.''

Het verklaart deels het mindere spel van Woods in de eerste maanden van het jaar. Hij sloeg ballen wild en onnauwkeurig tussen de bomen, en een enkele keer zelfs in het water. Acht toernooien achtereen wist Woods niet te winnen, een unicum. De concurrentie sprak hoopvol dat het gat tussen hen en Woods een stuk kleiner was geworden. Maar de nummer één van de wereld heeft inmiddels de orde hersteld. Woods won de laatste twee toernooien voor The Masters, de Bay Hill Invitational en het Players Championship, ook wel de vijfde major genoemd.

The Masters brengt bij golfers waar ook ter wereld altijd opwinding teweeg. Voor veel amateurs luidt het toernooi op een van de mooiste banen in de wereld het begin van het golfseizoen in. Maar niet eerder werd er zo naar The Masters uitgekeken als dit jaar. En niet eerder was er sprake van zo'n eenduidige favoriet. De druk op Woods zal groter zijn dan ooit, zoals hij zelf beseft. ,,Aan alles merk je dat de golfwereld naar dit moment heeft toegeleefd. Spelen op Augusta National is altijd speciaal, dit jaar is het nog belangrijker door wat er voor mij op het spel staat.''

Woods zal er alleen maar beter door gaan spelen, denkt zijn coach Butch Harmon. ,,Tiger leeft voor dit soort momenten. Iedereen kijkt naar hem, iedereen verwacht dat hij gaat winnen, in zulke situaties speelt hij zijn beste golf'', zei hij deze week in Augusta. Harmon kent geen twijfels. ,,Tiger is momenteel zo sterk, ik zou verbaasd zijn als hij niet wint.''

Veel spelers, onder wie Colin Montgomerie, lijken zich neergelegd te hebben bij de suprematie van Woods. ,,We moeten hopen op een paar mindere dagen.'' Volgens Phil Mickelson, de nummer twee op de wereldranglijst, kiest Woods de toernooien die hij wil winnen zelf uit. ,,Tiger bezit de gave zijn beste spel te bewaren voor de momenten dat het er echt om gaat. Op die manier heeft hij vier van de laatste vijf majors gewonnen. Deze week moet hij het weer kunnen, want Augusta National is ook nog eens geknipt voor zijn spel.''

Toen Woods in 1997 The Masters won met een recordscore van achttien slagen onder het baangemiddelde, zei Nicklaus dat Woods het toernooi zeker tien keer zou gaan winnen. Vooralsnog is het bij die ene keer gebleven. Toch lijkt Augusta National gemaakt voor het spel van Woods. Hij slaat de bal verder dan wie ook, maar ook hoger en dat is een groot voordeel. Woods heeft het vermogen de bal op de harde greens van Augusta snel te laten stoppen.

Veel zal afhangen van zijn putter. The Masters wordt ook wel the annual putting contest genoemd: de supersnelle, extreem glooiende greens van Augusta National worden door iedere golfer gevreesd. Wie niet het juiste gevoel heeft met de putter, is kansloos. Vorig jaar werd Woods vijfde, Hij gebruikte vijftien putts meer dan de winnaar Vijah Singh.