VERENIGD KONINKRIJK

De band tussen Argentinië en andere landen verandert nogal eens. Zo was Groot-Brittannië even een aartsvijand, maar is het land nu weer een geliefde handelspartner, terwijl Spanje eerst alleen goedkope arbeidskrachten leverde en nu vooral als rijke suikeroom komt investeren.

De oorlog om de Falkland-eilanden (1982) ligt de Britten nog vers in het geheugen. Hoewel Argentinië de soevereiniteit over de archipel op 400 kilometer van zijn zuidpunt blijft opeisen, lijkt die oorlog – waarbij aan twee kanten in totaal duizend doden vielen – intussen een koud intermezzo in twee eeuwen van warme betrekkingen.

De voor Londen onbespreekbare status van de Falkland-eilanden, met hun bevolking van 2.200 patriotten, verhinderde niet dat de bilaterale handel in de jaren negentig groeide van 100 tot 750 miljoen pond (2,8 miljard gulden). Voor Argentijnse bestellingen van Britse marineschepen, zoals tijdens de dictatuur, is het nog te vroeg. Maar de landen denken steeds gelijker over privatisering en deregulering, en andere terreinen liggen open.

Britse bedrijven als Cadbury-Schweppes (voeding), Glaxo-Wellcome (farmacie), National Grid (energie) en Borax (chemie) hebben de laatste vier jaar zeven miljard gulden in Argentinië geïnvesteerd. Verzekeraar Eagle Star is er marktleider in levensverzekeringen. Omgekeerd is het Verenigd Koninkrijk de grootste buitenlandse afnemer van Argentijnse wijn en loopt een deel van de Argentijnse handel in vlees, maïs, graan en raapzaad via de Britse eilanden. De Britten werven actief Argentijnse toeristen en slimme studenten.

De relaties tussen de twee ,,natuurlijke partners'', zoals ex-minister Peter Mandelson het in 1998 uitdrukte, zijn intussen bezegeld met een bezoek van kroonprins Charles aan Argentinië. Voor de toplaag van de Argentijnse samenleving balsem op de ziel: die is anglofiel sinds de Spaanse kolonie in 1816 onafhankelijk werd en met Brits geld infrastructuur werd aangelegd. Dure scholen hanteren nog een Brits model, men speelt polo en cricket, en er is een Engelstalige krant, de Buenos Aires Herald.

De tijd dat Falkland-bewoners zich weer in Buenos Aires aan hun blinde darm laten opereren, zoals vóór 1982, is nog ver weg. Maar ook hier verdwijnt iets van de bitterheid. Beide landen bevissen samen de lucratieve inktvisgronden rond de archipel. En oliewinning, verwacht na 2010, zal ze verder in elkaars armen drijven. Want exploratie in de bodem rond de afgelegen en fragiele Falkland-eilanden kan niet zonder steunpunten voor tankers en offshore-schepen op het vasteland.