Prudential: prooi voor ING en Aegon?

Door een bod op American General uit te brengen, heeft Prudential de waarde van zijn aandelen in gevaar gebracht. Het hogere bod van AIG stelt Prudential nu in staat om, als het verstandig is, zijn biezen te pakken.

Het kan zelfs 600 miljoen dollar incasseren in de vorm van een vertrekpremie.

Natuurlijk zal Prudentials topman Jonathan Bloomer met zijn staart tussen de benen de aftocht blazen. Wellicht is hij bang dat Prudential zal bezwijken aan het 'British Telecom-syndroom'. Dat concern is aan het kwakkelen sinds het door WorldCom werd afgetroefd bij het bieden op MCI, onder omstandigheden die niet veel verschillen van die waar

Prudential nu mee geconfronteerd wordt.

Bloomer kan in de verleiding komen om toch de slag met AIG aan te gaan, maar dat zou dwaas zijn. Bloomers geloofwaardigheid is ernstig aangetast. De aandelenkoers van Prudential is vanaf de aankondiging van de deal tot de interventie van AIG met 18 procent gedaald. Iedere poging om het bod te verhogen zou de koers opnieuw doen kelderen. Door na de tussenkomst van AIG de koers van Prudential opgelucht te laten stijgen, hebben beleggers hun bedoelingen onomwonden duidelijk gemaakt.

Een belangrijker vraag is of Prudential nu zelf aan een bod ten prooi zal vallen. Dat gebeurt wel vaker met bedrijven die een vijandige overname nagestreefd hebben. De poging van NatWest om Legal & General te verschalken, lokte bijvoorbeeld twee pogingen uit om de Britse bank zelf over te nemen.

Prudential is zeker een begerenswaardige prooi. Zijn aandelen staan nog steeds beneden het niveau waarop ze verhandeld werden voordat het bod op American General werd uitgebracht. Na toegegeven te hebben dat schaalvergroting wenselijk is, zijn Prudentials verdedigingslinies zwak. Een aantal grotere Europese concurrenten zoals ING, Aegon of Axa zou belangstelling kunnen hebben. Dat geldt zelfs voor Allianz, ook al heeft het zijn handen vol aan de overname van Dresdner Bank. Het Duitse verzekeringsconcern heeft duidelijk gemaakt dat het ook op andere gebieden schaalvergroting nastreeft.

Dit is waarschijnlijk niet het laatste hoofstuk van het verhaal van Prudential.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld