Liever de grote baas

Ben Vree wordt als topman volgend jaar mei het boegbeeld van Hollands Glorie – Smit Internationale, gespecialiseerd in maritieme dienstverlening, sleepdiensten, maar vooral berging. Hij wordt daarmee de opvolger van voormalig marinebevelhebber vice-admiraal Nico Buis, die het na een relatief korte periode als interim-manager voor gezien houdt.

,,Het is goed dat Smit eindelijk eens gekozen heeft voor een vent van midden veertig, die met beide poten op de grond staat, open communiceert, waartegen je kunt zeggen: dit bedrijf is de komende vijftien jaar voor jou'', zegt voormalig bergingsdirecteur van Smit Tak Klaas Reinigert. ,,Op die manier kun je tenminste een beetje beleid uitstippelen. Ik moet zeggen dat Vree niet alleen een heel aardige vent is, maar ik ben er ook van overtuigd dat hij wel wat in zijn mars heeft. Smit heeft inmiddels drie tussenpausen gehad. Voor de continuïteit van de activiteiten is dit daarom een prima zaak.''

Ben Vree is via een headhunter terechtgekomen bij Smit, waar Steven Lak (ex-Smit, nu directeur bij ECT) afviel voor de positie van topman omdat president-commissaris Van Engelshoven zich verzette. Voor Vree kwam het aanbod precies op tijd. Als voormalig manager bij Van Ommeren (onder meer in Singapore) en Vopak was hij ,,aan een nieuwe uitdaging toe''. Gezien zijn leeftijd van 47 jaar was dat nu of nooit.

Vree wenst niet te worden geplaatst in het rijtje Van den Driest, Hendriks en Van Westenbrugge, de voormalige Van Ommeren-bestuurstop die wegens perikelen na de fusie tussen Van Ommeren met Pakhoed het veld heeft geruimd bij Vopak. Vree wilde wat minder reizen, hoewel hij bij Smit net een drie weken durende reis naar Afrika achter de rug heeft, want ,,iedereen wil toch praten met de nieuwe grote baas''. Bovendien zegt hij liever de grote baas te zijn van een klein bedrijf dan een kleine manager bij een groot bedrijf.

Voormalig bestuursvoorzitter van Van Ommeren Carel van den Driest, tegenwoordige topman bij ECT, zegt over Vree: ,,Hij was bij Van Ommeren al een van onze allerbeste mensen. Hij toonde al dat hij in staat is een organisatie goed te leiden. Hij beschikt over een enorme dosis energie, kan goed communiceren en is open en eerlijk. Zijn overstap van Vopak naar Smit vind ik niet onlogisch. Het zou voor de haven van Rotterdam een goede zaak zijn als we wat meer mensen van het kaliber Vree zouden hebben.''

Grof geschetst begon de carrière van Vree als waterklerk (de agent van de rederij die als manusje-van-alles fungeert voor de kapitein) bij Van Ommeren, waar hij in de jaren daarna onder meer leiding gaf aan de tankopslag van Van Ommeren in Singapore en aan de chemische distributie voor Vopak in Azië. Vree zou bij zijn terugkeer naar Rotterdam de chemische distributie in Europa voor Vopak gaan leiden. Tot Smit langskwam.

Abel Dutilh, regiomanager voor Smit in Houston, die Vree al jaren kent uit de tijd dat Dutilh voor Smit in Singapore was gestationeerd, is er blij mee. ,,Het is goed voor het bedrijf dat je nu een vent benoemt die er normaal gesproken langer blijft zitten dan een aantal van zijn voorgangers.''