Topman UPC is onbegrip in Nederland beu

UPC-topman Mark Schneider voelt zich in Nederland onbegrepen. Het kabelbedrijf werkt met duidelijke doelstellingen, maar slaagt er niet in de boodschap over te brengen.

Bestuursvoorzitter Mark Schneider van UPC had gisteren duidelijk geen zin om de jaarcijfers van het kabelbedrijf toe te lichten voor journalisten. De cijfers werden meteen maar overgeslagen; na tien minuten mochten al vragen worden gesteld. Schneiders hoofd leunde wat verveeld op zijn armen. Antwoorden gaf hij in mompelend Amerikaans, alleen verstaanbaar voor liplezers. De Nederlandse media begrijpen me toch niet, hoorde je de topman bijna denken. Why bother?

De houding van de topman is een tegenslag voor de krachten binnen het bedrijf die ijveren voor een beter imago. Consumenten vielen vorig jaar massaal over UPC heen over de gebrekkige dienstverlening van het bedrijf en de grillige kwaliteit van geleverde diensten. Een nieuwe operationele directeur, Gene Musselman, werd belast met de klanttevredenheid. Sindsdien is de kwaliteit van de diensten ,,dramatisch verbeterd'', aldus analist Bert Siebrand van SNS Bank. Musselman zei gisteren dat UPC het zich niet kan veroorloven om klanten te verliezen in voor het bedrijf belangrijke landen zoals Nederland, Polen en Oostenrijk.

De analisten kregen 's middags tijdens een telefonische conferentie wel tekst en uitleg van Schneider. In 2000 werden 1,3 miljoen nieuwe diensten aan de man gebracht, 200.000 meer dan het bedrijf had beloofd. Het aantal abonnees van internetaanbieder Chello groeide in het vierde kwartaal van vorig jaar tot 338.000, bijna een verdriedubbeling ten opzichte van een jaar eerder. De positie in Nederland werd vorig jaar verder verstevigd door nieuwe overnames van kabelnetwerken.

Het beste nieuws kwam vorige week uit Duitsland, waar UPC zijn activiteiten heeft samengevoegd met die van kabelbedrijf Primacom. Daarmee heeft UPC een belangrijke ingang gekregen tot de Duitse (financiële) markt. Schneider zei gisteren dat hij veel mogelijkheden ziet om met andere partijen in de sterk gefragmenteerde Duitse kabelmarkt interessante ruildeals te doen.

Liggen de vette jaren van UPC binnen handbereik? Het kabelbedrijf zelf zegt van wel. Volgens financieel directeur Charlie Bracken zijn alle uitgaven tot 2003 op een haar na gedekt. Wie hem niet gelooft moet beseffen dat Bracken voor zijn uitspraken ter verantwoording kan worden geroepen door de Amerikaanse toezichthouders, zo maakte de financieel directeur gisteren duidelijk.

De gemiddelde opbrengst per abonnee zal dit jaar verder stijgen door het aanbod van nieuwe (digitale) diensten. De kosten zullen worden verlaagd door de invoering van één automatiseringsplatform voor alle Europese activiteiten. De investeringen in - bijvoorbeeld - de verbetering van ouderwetse kabelnetwerken kunnen in 2001 worden teruggebracht van 1,7 miljard naar 1 miljard euro.

En ook de veelbesproken settopbox voor op de tv, die de aan de pc gekoppelde kabelmodem moet gaan vervangen, komt er eindelijk aan. UPC verwacht dit jaar 250.000 exemplaren te kunnen afzetten. ,,De omzet stijgt op dit moment al met simpele kabelmodems'', zegt Siebrand. ,,Met zo'n settopbox bereik je dat deel van de bevolking dat geen pc heeft, toch al snel zo'n 40 procent.''

Siebrand is positief over UPC omdat de toekomstvisie van het kabelbedrijf tastbaar begint te worden. Bij KPN is dat een ander verhaal, vindt de analist. KPN investeert miljarden in geavanceerde mobiele telefonie (UMTS) maar ,,niemand weet hoe UMTS er uit ziet''. KPN geeft volgens Siebrand geen enkel inzicht in zijn businessmodel, terwijl UPC concrete doelen voor zichzelf formuleert.

UPC slaagt er maar niet in om de boodschap over te brengen. Volgens Siebrand onderneemt UPC op een schaal en met een agressie die voor Nederlandse begrippen ongekend is. ,,Het kabelbedrijf heeft geen draagvlak op de Nederlandse beurs'', zegt de analist. ,,Je moet de markt enigszins gelijk geven en dan maar wat minder agressief ondernemen.''

    • Stéphane Alonso