Coulthard beëindigt zegereeks Schumacher

Meer dan in voorgaande jaren geniet David Coulthard het vertrouwen van de leiding van McLaren-Mercedes. Binnen het Brits-Duitse team heeft de Schotse Formule I-coureur die vorige week zijn dertigste verjaardag vierde na drie races de beste papieren om Michael Schumacher van een nieuwe wereldtitel af te houden. Terwijl teamgenoot Mika Hakkinen zijn wagen gisteren in São Paulo niet eens van zijn plek kreeg, reed DC naar de overwinning in de Grote Prijs van Brazilië. Na een sluwe inhaalactie waarbij hij regerend wereldkampioen Schumacher aftroefde.

Aanvankelijk was Coulthard veroordeeld tot de derde plaats. Achter Ferrari-kopman Schumacher, die pole-position had, en de verrassende leider Juan Pablo Montoya in een BMW-Williams. De Colombiaan haalde de Duitser al na twee ronden in, direct nadat de safetycar de baan had verlaten. Die wagen was het deelnemersveld één ronde voorafgegaan om hulpverleners in de gelegenheid te stellen onderdelen op te ruimen van de Ferrari van Rubens Barrichello en de BMW van Ralf Schumacher. De Braziliaan was bovenop de Duitser geknald en daarmee schakelde hij zichzelf voor eigen publiek uit. Ronden later kon de onfortuinlijke Ralf Schumacher naast z'n broer gestart op de tweede plaats met een nieuwe achtervleugel zijn reis naar het einde van de race voortzetten.

Coulthard zag hoe voor hem Schumacher aasde op een foutje van Montoya. Maar de man die dit seizoen bij Williams de plaats innam van de jonge Brit Jenson Button, maakte geen fout. Hij vergrootte juist z'n voorsprong op Schumacher. Met name op het lange rechte stuk was hij sneller.

Na een pitstop verspeelde Schumacher zijn tweede plaats aan Coulthard. Halverwege de race kreeg de Schot dankzij Jos Verstappen de koppositie in de schoot geworpen. Direct nadat de supersnelle Montoya de Nederlander op een ronde achterstand had gezet, knalde Verstappen bij het ingaan van een bocht bovenop de koploper. Omdat Montoya te laat remde, luidde de verklaring van Verstappen, die op spectaculaire wijze van de baan vloog maar ongedeerd bleef. De aanrijding kwam Verstappen op een boete van 15.000 dollar te staan, een beslissing waartegen hij in beroep is gegaan. Ook voor Montoya was de race voorbij. Voor de derde achtereenvolgende keer haalde de Colombiaanse durfal de finish niet.

Al snel maakte de nieuwe leider Coulthard een pitstop. Net voor Schumacher kwam hij de baan weer op. Toen brak een regenbui boven São Paulo los. Regenkoning Schumacher dook de pits in om zijn droogweerbanden te verwisselen voor intermediates. Coulthard deed dat een ronde later en verloor op de natte baan kostbare tijd. Toen hij de pits verliet reed Schumacher hem aan de andere kant van de pitmuur voorbij.

Eenmaal aan de leiding maakte de Duitser een schoonheidsfoutje, maar zijn slippertje bleef zonder ernstige gevolgen. Een paar ronden later zette Coulthard een geslaagde inhaalpoging in, voor de bocht op het einde van het lange rechte stuk. Achterblijver Tarso Marques dook op dat moment de bocht in. Coulthard passeerde de Braziliaan aan de binnenkant, Schumacher deed dat buitenom en viel daarmee terug naar de tweede plaats. De actie riep herinneringen op aan de manier waarop Hakkinen vorig jaar de GP van België won. Terwijl Schumacher daar op topsnelheid de Braziliaan Ricardo Zonta links passeerde en op een ronde achterstand zette, koos de Fin voor de rechterkant. Met als beloning de koppositie en de overwinning. Mede door een uitstapje in de grindbak slaagde Schumacher er niet meer in om in de buurt te komen van Coulthard en zo kwam een einde aan zijn reeks van zes overwinningen.

Voor de tiende keer won Coulthard een Grand Prix. Na de champagnedouche op het erepodium, waar hij behalve door Schumacher werd vergezeld door diens landgenoot Nick Heidfeld verrassend derde met zijn Sauber vertelde Coulthard dat hij om regen had gebeden. Op dat weertype was zijn wagen afgesteld. Hij erkende geluk te hebben gehad met de pech van Montoya, ,,maar ook als dat niet was gebeurd zouden we het goed hebben gedaan in de regen''.

Diplomatiek reageerde Coulthard op de vraag of z'n team voor de Grote Prijs van San Marino, over twee weken, alle kaarten op hem zet, ten koste van tweevoudig wereldkampioen Hakkinen, die in drie races één schamel WK-puntje vergaarde. ,,Dat is geen issue. We hebben beiden dezelfde wagen en aan het eind van het seizoen zien we wel hoe we ervoor staan.''