Satellietsysteem Iridium is terug

Iridium is terug. Het gedurfde systeem van 66 laagbanige satellieten (op 705 km hoogte) dat in 1998 voor het eerst beschikbaar kwam voor het grote publiek teneinde mobiele telefonie vanaf elke plaats ter wereld mogelijk te maken, faalde aanvankelijk volledig. Maar de nieuwe eigenaar Iridium Satellite LCD maakte gisteren nieuwe plannen met het systeem bekend.

De investering van omstreeks 5 miljard dollar, die eerder grotendeels was opgehoest door Motorola, kon alleen worden terugverdiend als de gebruikers van de 1.000 dollar kostende telefoons zich zo snel aanmeldden als de prognoses hadden beloofd.

Maar in plaats van miljoenen waren het er enkele tienduizenden. Op 13 augustus 1999 ging Iridium in surseance. Pogingen overeind te krabbelen mislukten stuk voor stuk, en zelfs geld voor het personeel op de grondstations en het hoofdkwartier was al snel onvindbaar. Motorola dreigde de hele satellietvloot in de dampkring te laten verbranden – mogelijk omdat er geen andere oplossing was, waarschijnlijk als pr-stunt en laatste redmiddel.

Eind vorig jaar meldden zich enkele gegadigden en uiteindelijk veranderden vloot en grondstations op 12 december voor 25 miljoen dollar van eigenaar. Iridium Satellite LCC kondigde gisteren aan er helemaal klaar voor te zijn, en binnenkort los te gaan met een nieuwe wereldwijde telefoniedienst – ook middenin de Sahara of op de oceaan. Daarbij hielp dat het Pentagon in december voor 72 miljoen dollar aan Iridiumdiensten inkocht. Het nieuwe beltarief komt op 1,50 dollar per minuut, aanzienlijk goedkoper dan bij het oude Iridium. De telefoons blijven duizend dollar kosten.

Nieuw is ook dat Iridium zich nu vooral op grote multinationals gaat richten. Bij oud Iridium was de internationale zakenman' de belangrijkste klant.