Marks & Spencer: twijfels over de toekomst

Het grootste warenhuis van het Verenigd Koninkrijk heeft eindelijk de witte vlag gehesen. Marks & Spencer (M&S) sluit zijn deuren in heel Europa en verkoopt zijn filialen in de VS. Er wordt in het personeelsbestand gesneden door de Britse dochter die catalogi produceert te sluiten en door de helft van het onroerend goed te verkopen. Op het eerste gezicht maken deze maatregelen een goede indruk.

Toch toont de herstructurering aan hoe ernstig de problemen van M&S op de thuismarkt zijn. De internationale activiteiten vertegenwoordigen slechts zo'n 17 procent van de omzet en net iets meer dan 3 procent van de winst, maar zij vormen het enige bedrijfsonderdeel dat jaar na jaar positieve groeicijfers heeft laten zien. De verkoop van de overzeese filialen kan - althans op de korte termijn - de winstgevendheid ondersteunen en de teruggave van ongeveer 2 miljard pond sterling in cash aan de aandeelhouders mogelijk maken. Ook al lijkt dit een royaal gebaar naar de geplaagde beleggers, in feite wordt het argument erdoor versterkt dat M&S aan het imploderen is. En nu het bezit aan onroerend goed gehalveerd is, heeft het bedrijf weinig behoefte aan grote kapitaalinvesteringen.

M&S is dus teruggebracht tot weinig meer dan een Brits warenhuis voor kleding en voedingsmiddelen, dat probeert te overleven op een zwaar bevochten markt. De verkopen - met name van kleding - blijven tegenvallen en de marges behoren tot de laagste van de bedrijfstak. Bovendien is, ondanks verwoede pogingen om het imago te verbeteren, de tuttige uitstraling van M&S nog niet verdwenen.

Toch blijft het concern een van de duurste warenhuizen als het om aandelen gaat. Die worden verhandeld op een niveau van meer dan acht maal de winst vóór rente, afschrijvingen en belastingen - hoger dan dat van concurrenten als GUS en Boots. Nu het langverwachte herstructureringsplan is aangekondigd, moeten de aandeelhouders zich afvragen of de koers nog verder omhoog kan.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld