De gentlemen laten vrouwen toe

Opnieuw is een traditioneel Londens mannenbolwerk een barstje verschenen. De Athenaeum Club, opgericht in 1824 voor ,,gentlemen die zich hebben onderscheiden als liberale beschermers van wetenschappen, letteren of kunsten'', heeft vrouwen gisteren het recht op een lidmaatschap gegeven.

De Athenaeum, een van de vijftig overgebleven Victoriaanse besloten clubs, maakte geen verdere details bekend, zoals de reden van de stemming. Veel collega-clubs, zoals de Reform en de Traveller's, besloten eerder vrouwen toe te laten, deels om financiële redenen. Sinds een jaar of wat trekt de belangstelling voor het lidmaatschap van besloten clubs echter weer aan. Het geldt als statusverhogend en gunstig voor het relatienetwerk.

Tussen de mannen in grijze pakken met een sigaar en een conservatieve krant die sinds generaties achter de ramen van het neoclassicistische clubhuis aan Pall Mall zitten, was ook nu al af en toe een vrouw te zien. Eén avond per week mochten ze er binnen, op uitnodiging. De Athenaeum telde traditioneel veel hoogwaardigheidsbekleders van de Anglicaanse kerk onder de leden. Acht van de oprichters werden premier. Onder de huidige leden bevinden zich kroonprins Charles en BBC-presentator Jeremy Paxman.

De Carlton Club, het clubhuis van de Conservatieve Partij, stemde kortgeleden het vrouwenlidmaatschap af, overigens tot woede van partijleider Hague. Toch is er één vrouw lid: oud-premier Margaret Thatcher, die voor de gelegenheid honorary man werd. Modernere besloten clubs, zoals de in 1984 opgerichte Groucho Club in de wijk Soho, zijn allemaal gemengd.

De Groucho heet naar het devies van de acteur Groucho Marx: ik zou nooit lid willen zijn van een club die mij als lid toeliet.