UPC: voor dubbeltje op de eerste rang

John Malone van Liberty Media laat er geen gras over groeien. De Amerikaanse investeerder heeft het ene na het andere Duitse kabelconcern opgeslorpt in een slappe markt. Deze maand heeft hij van Deutsche Telekom het grootste en het op twee na grootste kabelbedrijf van Duitsland gekocht. Daardoor heeft Malone in de grootste economie van Europa meer dan de helft van de kabelmarkt in handen. Nu is hij aan het opruimen om zijn positie uit te buiten. Hij wil de Duitse bezittingen van UPC, het in Nederland gevestigde kabelconcern waarin hij een aanzienlijk belang heeft, laten fuseren met PrimaCom, een aan lager wal geraakt kabelconcern dat staat op de Neuer Markt.

Malone wordt op verschillende manieren geholpen. Door de rommelige deregulering van de Duitse kabelmarkt zijn veel `level 4'-bedrijven ontstaan, zoals PrimaCom en UPC's EWT/TSS, die kabelnetten in individuele flatgebouwen beheren. Deze bedrijven bezitten niet, zoals `level 3'-bedrijven, een echt netwerk, maar klantenrelaties in de gebouwen die zij bekabeld hebben. Nu de Duitse markt gedigitaliseerd wordt, kan de klant om deze level 4-bedrijven heen direct worden bereikt. Dit heeft ertoe geleid dat de aandelen van level 4-bedrijven goedkoop zijn.

Het plan van Malone om UPC Germany en PrimaCom te laten fuseren, zou een soort super level 4-bedrijf opleveren. De regio's die door het concern worden bediend, zouden goed aansluiten bij die gebieden waar de bedrijven actief zijn die Malone van Deutsche Telekom gekocht heeft. Malone heeft dus weinig belang bij het omzeilen – en het ondermijnen van de waarde – van bedrijven waarvan hij mede-eigenaar is. Als de markt bijdraait, moet de waarde van PrimaCom weer kunnen stijgen.

Malone zal die toegenomen waarde niet zomaar weggeven. Hij zal waarschijnlijk de effectieve controle over het vergrote PrimaCom in handen willen houden. Het zou hem in staat stellen om PrimaCom op een gegeven moment te laten fuseren met de bedrijven die hij zojuist van Deutsche Telekom gekocht heeft. Dat zou Malone niet alleen een uitweg bieden, maar ook een vette premie opleveren.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld