Massagraf in noorden van Engeland

Het Britse leger is vanochtend begonnen de eerste van 200.000 gedode schapen te begraven bij een voormalig vliegveld in Cumbria, in noordwest-Engeland.

Het massagraf bij Great Orton moet helpen bij het indammen van de mond- en klauwzeerepidemie, die sinds gisteren 607 gevallen omvat. De snelle verspreiding van de virusziekte zou onder meer te wijten zijn aan de lange tijd die tot nu toe verstreek tussen het slachten van besmette kuddes en het verbranden van karkassen. Waterleidingbedrijven verzetten zich eerder tegen begraven uit vrees dat het grondwater besmet zou raken.

Als het aantal dagelijkse uitbraken deze week blijkt te dalen, kan premier Blair besluiten de voor 3mei geplande gemeenteraadsverkiezingen te laten doorgaan. Tot nu toe werd aangenomen dat Blair voor die datum eveneens parlementsverkiezingen wilde uitschrijven om te profiteren van gunstige opiniepeilingen. Door de veecrisis is dat nu onzeker. Als gevolg van quarantainemaatregelen is het niet mogelijk overal op de platteland campagne te voeren. Bovendien kan Blair de indruk wekken partijbelang boven landsbelang te laten gaan als hij verkiezingen doordrukt.

Een meerderheid van de Labour-parlementariërs wil dat Blair vasthoudt aan 3 mei, blijkt vandaag uit een voor The Times gehouden enquête. Het invloedrijke boulevardblad The Sun had eerder hetzelfde standpunt ingenomen, met een positief stemadvies voor Labour. Blair liet zich vrijdag op de EU-top in Stockholm ontvallen dat hij uiterlijk volgend weekeinde een beslissing neemt. De eerste week van april is de laatste termijn om verkiezingen te kunnen uitschrijven en om de gemeenteraadsverkiezingen met een noodwet op te schorten. Als meest waarschijnlijke uitwijkdatum geldt 7 juni.

Door de crisis loopt ook de spanning op tussen Downing Street en het ministerie van Landbouw. Blairs chef-staf Jonathan Powell coördineert de bestrijding van het virus rechtstreeks en zou daarbij minister van Landbouw Nick Brown passeren.

De crisis is in Cumbria met 227 gevallen veruit op zijn hevigst. De massaslacht die vorige week met vertraging begon, was mede bedoeld om te voorkomen dat het virus zich verspreidt van laaggelegen boerderijen naar schapen die op de heuvels grazen. Die hoop vervloog nadat bij één kudde gisteren de ziekte werd vastgesteld.