In één week van nul naar tien helikopters

Een week geleden hadden de Macedoniërs geen helikopters voor de strijd tegen de Albanese rebellen. Nu hebben zij er tien.

Vorige week donderdag verkocht de Oekraïne vier militaire transporthelikopters van het type MI-8 aan Macedonië. Zaterdag al werden ze ingezet in de strijd bij Tetovo. Diezelfde dag kwamen de Oekraïne en Macedonië verder de verkoop van vier MI-24-aanvalshelikopters overeen. Ook zij zijn inmiddels in Macedonië ingezet, met hun 23 millimeter kanonnen, hun 12.7 millimeter machinegeweer en hun raketlanceerder. Verder werd zaterdag bekend dat Griekenland Macedonië twee helikopters levert.

De Oekraïense toestellen zijn afkomstig van de speciale Oekraïense helikoptereenheid bij KFOR, de vredesmacht in Kosovo. Op 15 maart liep het contract van die eenheid met KFOR af en de helikopters waren dus per onmiddellijk beschikbaar. In Skopje is men opgelucht, vooral over de gevechtshelikopters. Dankzij de M-24, zo zei premier Ljubco Georgijevski, ,,kunnen het Macedonische leger en de Macedonische bevolking vredig slapen''.

De vraag is wie de afgelopen dagen de Oekraïense helikopters heeft gevlogen in de strijd in Macedonië. Oekraïense piloten, zo concluceerde de tv-zender CNN gisteren alvast. Het werd met klem ontkend door de Oekraïense ambassadeur in Skopje en door het Macedonische ministerie van Defensie. ,,De helikopters zijn en worden gevlogen door Macedoniërs'', aldus het ministerie. ,,Het Macedonische leger telt rond vijftig hoogst professionele piloten uit het vroegere Joegoslavische leger. Zij kunnen zeer goed omgaan met deze toestellen.''

De verkoop van de helikopters heeft in Kiev enige verbazing gewekt. ,,Is Macedonië zich ervan bewust dat de MI-8 heel vaak neerstort'', zo vroeg zich de Oekraïense televisie af. Sinds 1997 zijn 27 helikopters van dit type verongelukt, in 40 procent van de gevallen door mankementen aan het toestel. Meer dan honderd mensen kwamen daarbij om het leven. Onlangs nog stortte een MI-8 bij Cherson neer.

De Oekraïense regering reageerde met de mededeling dat de regering in Skopje alles weet van het verleden van de M-8. De Macedoniërs, zo werd in Kiev meegedeeld, hebben zich laten overtuigen door de prestaties van de Oekraïense helikopters in Kosovo. En die prestaties waren voortreffelijk.