ME lijkt te veel op WE, vindt de rechtbank

De Holland Media Groep mag Veronica van de rechter over ruim een week niet omdopen in ME. Die naam lijkt te veel op WE, de naam van de kledingzaken van winkelbedrijf WE International.

De champagne stond al klaar op het kantoor van de Holland Media Groep (HMG). Net als honderden met het ME-logo bedrukte champagneglazen. ,,Als we winnen gaan de kurken van de flessen'', lachte HMG-topman Dick van der Graaf afgelopen donderdag nog. ,,Als we verliezen gooien we de glazen uit het raam. Scherven brengen geluk, nietwaar?''

HMG, de eigenaar van RTL4, RTL5 en, nu nog, Veronica heeft het kort geding tegen winkelbedrijf WE gisteren inderdaad verloren, maar de glazen zijn gewoon heel gebleven, zo verzekert de woordvoerder. ,,We bewaren ze als collectors items.'' Dat zijn dure collectors items, want HMG heeft al miljoenen in de promotie van het merk ME gepompt. Het feest ter introductie van de nieuwe naam en de bijbehorende formule kostte bijvoorbeeld alleen al anderhalf miljoen gulden. HMG had ook net deze week de internetdomeinnaam www.me.nl gekocht van de vorige eigenaar.

Hoe groot de schade precies is, wil de HMG-woordvoerder niet zeggen, maar volgens haar blijft die binnen de perken. ,,De naam verdwijnt, maar het merkconcept en de hele filosofie achter ME staan recht overeind.'' HMG wil van Veronica vanaf 2 april een ,,multimediaal mediaplatform'' maken, waarin radio, televisie en internet samensmelten tot een beweging die ME, the movement moest gaan heten. Welke naam HMG zal gaan gebruiken nu ME van de rechter niet mag, maakt het bedrijf, dat deel uitmaakt van mediaconcern RTL, pas volgende week bekend. De nieuwe naam hoeft volgens de HMG-woordvoerder niet in een week bedacht te worden. ,,Er lag al een noodscenario klaar'', vertelt ze.

HMG mag de naam Veronica niet meer gebruiken, omdat de eigenaar van die naam, de Vereniging Veronica, vorig jaar uit HMG is gestapt en in september waarschijnlijk onder de vlag van HMG-concurrent SBS voor zichzelf begint op het kanaal van het onlangs door SBS overgenomen FOX 8.

HMG neemt niet de moeite om tegen de uitspraak in beroep te gaan, omdat het hoe dan ook over ruim een week in de nieuwe vorm van start wil gaan. HMG was in een bodemprocedure geenszins kansloos geweest. ,,De Nederlandse rechter heeft niet eerder een vergelijkbare uitspraak gedaan'', zegt mr. G. Vos van advocatenkantoor Nauta Dutilh, dat WE International bijstond in deze zaak.

In zijn uitspraak zegt de Utrechtse rechtbank dat gebruik van de merknaam ME leidt tot ,,verwatering'' van de merknaam WE, omdat WE haar merk niet langer de door haar verlangde ,,exclusieve uitstraling'' kan geven, zodra HMG zich met het merk ME ,,op indringende wijze tot het publiek zal richten''.

Volgens advocaat Vos richten WE en ME zich met verschillende imago's op dezelfde groep jonge volwassenen. ,,Het vermogen van WE om zich te onderscheiden van ME zou worden ondermijnd door het zeer intensieve gebruik dat HMG via radio, televisie en internet van de merknaam ME zal maken.''

De merknamen WE en ME lijken volgens de rechter voldoende op elkaar om tot verwarring te leiden. De merken hebben ,,een in hoge mate vergelijkbaar klankbeeld'' en ,,visueel stemmen merk en teken voor vijftig procent overeen''. Het door HMG aangevoerde argument dat WE zijn merk in de winkels alleen gebruikt in combinatie met achtervoegsels als Men, Women en Kids, wuift de rechter weg. ,,HMG heeft deze stelling zelf ondergraven door ter zitting een das te tonen met als merketiket WE.''