Maria-icoon protesteert tegen bezoek van de paus aan Athene

In een voorstadje van Athene ontstond gisteren een enorme toeloop naar een drie jaar oude icoon die in de hals van de maagd Maria plotseling een rode vloestof was gaan afscheiden. Gelovigen verkondigden meteen dat de maagd was gaan bloeden uit protest tegen het bezoek aan Athene van de paus, dat na lange deliberaties nu eindelijk is vastgesteld op 4 en 5 mei. Ook in de dagen voor andere `catastrofes' als de val van Constantinopel (1453) en Smirna (1922), zouden zich wonderen hebben gemanifesteerd. Anderen, onder wie een ervaren iconenschilder, spraken van een mogelijke reactie van rode verf en vroegen om een chemisch onderzoek. Een bekende archimandriet, Timotheos, stemde met hen in.

President Stefanópoulos had al vorig jaar de paus als staatshoofd uitgenodigd maar de Atheense aartsbisschop Christódoulos aarzelde hem als kerkelijk leider te ontvangen. De paus komt nu als `eenvoudig pelgrim' naar de Areopagos, de rots tegenover de Akropolis waar de apostel Paulus zijn historische rede tot de Atheners heeft uitgesproken. De volgende dag is er een openlucht-mis waarvoor de locatie nog niet is vastgesteld. Reeds is voor die dag een gelijktijdige protestdemonstratie aangekondigd.

Rooms-katholieken vormen hier een minieme minderheid, die echter door de komst van Poolse en Filippijnse immigranten meer dan is verdubbeld. De tegenstand tegen het bezoek binnen de Grieks-orthodoxe Kerk is sterk. Zij heerst vooral onder nonnen een monniken, met als centrum de twintig kloosters op de Heilige Berg Athos. Rome geldt als ondermijner van het ware geloof en als sluwe verleidingsmacht, die sinds de late Middeleeuwen de orthodoxen tracht in te palmen door middel van de `Unieten', de wolven in schaapsvacht die de Byzantijnse riten hebben ingevoerd maar overigens de paus dienen.

Voor Christódoulos wordt het de komende weken een moeizaam manoeuvreren. Hij wist de Heilige Synode zover te krijgen, met zes tegen vijf stemmen en één afwezige voor toestemming tot het bezoek te stemmen `ondanks de evidente bezwaren, daaraan verbonden'. De Vereniging (vakbond van priesters) heeft echter reeds zijn afkeuring uitgesproken.

De paus zou de eerste dag behalve door de president en de premier ook door de aartsbisschop worden ontvangen, maar de laatste zal waarschijnlijk ontbreken bij de ontvangst op het vliegveld.