Foute chip

Onderzoeksresultaten moeten opnieuw worden geïnterpreteerd, publicaties teruggetrokken en onderzoeksvoorstellen herschreven. Dat allemaal door enkele grove fouten in een veel verkochte DNA-chip. Het gaat om de GeneChip Murine Genome U74 Set van marktleider Affymetrix uit Santa Clara, Californië, waarmee onderzoekers duizenden genen in het DNA van muizen in korte tijd kunnen analyseren. Dat is nuttig voor het opsporen van genetische oorzaken van ziektes en voor de analyse van de invloed van de omgeving of geneesmiddelen op de activiteit van de genen.

Voor het samenstellen van de chip maakte Affymetrix gebruik van openbare databanken op het internet die gratis te gebruiken DNA-volgordes van het muizengenoom bevatten. Naar nu blijkt is daar een deel van de sequenties per abuis achterstevoren in opgenomen, waardoor de informatie ook verkeerd op de chip terecht is gekomen. In de chip, die bestaat uit drie gedeeltes, is in één segment zestig procent van de DNA-fragmenten fout, in de andere twee 25 procent.

Producent Affymetrix heeft direct maatregelen genomen zodat gebruikers de verkeerde delen van de chip met speciale maskers kunnen afdekken. Het bedrijf zegt in een begeleidend persbericht dat een nieuwe, gecorrigeerde versie van de chips zo goed als klaar is om te worden verzonden. Het kwaad is echter al geschied, omdat de resultaten en de conclusies van reeds afgesloten onderzoek niet meer 100% betrouwbaar zijn. De affaire toont op pijnlijke wijze aan dat de hoeveelheid informatie in publieke DNA-databanken weliswaar explosief stijgt, maar dat de kwaliteit daarvan niet altijd even betrouwbaar is.