`Arabische BBC' nu bij Arafat in moeilijkheden

Prominente Palestijnen hebben gisteren een dringend beroep gedaan op Yasser Arafat om het bureau in Ramallah te heropenen van de in Qatar gevestigde Arabische televisiezender Al-Jazeera. Dat werd eerder deze week gesloten door de Palestijnse veiligheidsdiensten wegens het uitzenden van een weinig flatterend beeld van Arafat. Al-Jazeera, wel bewonderend betiteld als de Arabische BBC, geeft hoog op van zijn onafhankelijke opstelling ten opzichte van Arabische regimes (in het gebied zeer ongebruikelijk) en komt dan ook geregeld in aanvaring met beledigde leiders.

Arafat zelf heeft naar het voorbeeld van de andere Arabische leiders een zeer harde hand in de omgang met zijn eigen pers. Maar de maatregel tegen Al-Jazeera wordt in eerste instantie toegeschreven aan overijverige veiligheidschefs. Palestijnse critici wijzen erop dat de sluiting een grote fout is, omdat de intensieve berichtgeving van Al-Jazeera over de intifada, de Palestijnse opstand tegen Israël, massale Arabische steun voor de Palestijnen heeft helpen werven. In de woorden van het Palestijnse parlementslid Hanan Ashrawi: ,,Dit berooft ons van een platform en schaadt ons imago.''

Het gewraakte beeld is vervat in een aankondiging van een documentaire over de Palestijnse rol in de Libanese burgeroorlog (1975-1990). Daarin houden Libanese guerrillastrijders een portret van Arafat vast waaraan ten teken van hun minachting een schoen is bevestigd. De Palestijnse veiligheidsdiensten eisten dat het beeld werd geschrapt, wat Al-Jazeera weigerde. Daarop werd het bureau gesloten.

,,Al-Jazeera leeft de regels niet na die wij voor journalisten in de Palestijnse gebieden hebben vastgesteld'', zei gisteren Mohammed Dahlan, een van Arafats veiligheidschefs. ,,Ze hebben het Palestijnse gezag of president Arafat niet gerespecteerd.'' De veiligheidsdiensten eisen nu eerst excuses van Al-Jazeera voor er van heropening sprake kan zijn.