De dood van een koffiepot

Nog even en de eerste webcam ter wereld is niet meer. Het koffiezetapparaat van het computerlaboratorium van Cambridge University is al sinds 1991 online. Maar binnenkort verdwijnt met de Trojan Room Coffee Machine een historisch monument van het net.

Van het Empire State Building in New York tot het Kremlin in Moskou, van de Zuidpool tot de stranden van Hawaii. Om nog maar te zwijgen over Casa Rossa in Amsterdam, de Maricopa gevangenis in Arizona en miljoenen huiskamers waar ook ter wereld. Er zijn inderdaad weinig plekken op aarde die niet door een webcam worden gefilmd – het apparaat is alomtegenwoordig. Niet alleen een beetje homepage een webcam, je zou ook kunnen stellen dat het enorme succes van reality tv-programma's als Big Brother een uitvloeisel is van het fenomeen webcam.

Het is moeilijk voor te stellen dat de webcamrevolutie ooit begon met een doodgewoon koffiezetapparaat. Het ding dateert uit 1991 en bevindt zich in het computerlaboratorium (The Trojan Room) van Cambridge University. Medewerkers van het lab moesten twee trappen af om bij het gemeenschappelijke koffiezetapparaat te komen en vonden de pot tot hun ergernis vaak leeg. De techneuten koppelden daarop een camera aan een oude computer die drie keer per minuut een fotootje van de koffiepot uitzond. Zodoende hoefde geen programmeur ooit meer voor niets naar beneden te lopen.

De eerste jaren was het koffiezetapparaat slechts voor de medewerkers van het computerlab zichtbaar, maar in 1993 werd de camera aan het gloednieuwe World Wide Web gekoppeld. De eerste webcam was geboren.

,,Nog maar vijf jaar geleden was het een nieuwigheidje, nu is het van geschiedkundig belang. Slechts op het web kan iets die omschakeling zo snel maken'', meldt Quentin Stafford-Fraser, een van de bedenkers van de Trojan Coffee Room Machine, per e-mail. ,,De plaatjes die de webcam uitzond waren in grijswaarden en dat was prima, want onze koffie was dat ook.'' Tot verbazing van de medewerkers van het computerlab werd de webcam razend populair. Sindsdien hebben miljoenen mensen een blik geworpen op de koffiepot. Enkele jaren geleden kreeg de VVV van Cambridge zelfs een paar toeristen over de vloer die het apparaat in het echt wilden zien.

Maar binnenkort is dus het helaas voorbij met 's werelds eerste webcam. Het computerlab verhuist naar een nieuwe locatie. De medewerkers hoeven geen trappen meer te lopen voor hun kopje koffie en dus verdwijnt ook de Trojan Room Coffee Machine. Het bericht over de verdwijning zorgde voor enige consternatie onder internetgebruikers van het eerste uur. In nieuwsgroepen werd de verdwijning alom betreurd. Stafford-Fraser is weliswaar ontdaan over de publiciteit en de vele reacties, maar heeft geen plannen de Trojan Room Coffee Machine online te houden. ,,Het ding kan het elk moment begeven, het draait op volstrekt antieke hard- en software'', vertelt hij. ,,De verhuizing is een goede aanleiding om er een punt achter te zetten.''

www.cl.cam.ac.uk/coffee/

coffee.html. Overzicht webcams:

www.earthcam.com