Schumacher in reservewagen een klasse apart

Alleen een ongeluk lijkt Michael Schumacher van zijn tweede opeenvolgende wereldtitel bij Ferrari te kunnen afhouden. In het begin van de Grote Prijs van Maleisië was hij gisteren na een slip in de stromende regen teruggevallen naar de elfde plaats, binnen een kwartier had hij zijn koppositie heroverd. Op het Sepang-circuit won Schumacher voor de 46ste keer een Grand Prix. Een half jaar is hij ongeslagen.

Het speels gemak waarmee de Duitser zijn tegenstrevers gisteren in Azië degradeerde, nota bene met zijn reservewagen, staat haaks op de inspanningen die tweevoudig wereldkampioen Mika Hakkinen zich getroostte. Door als zesde te eindigen behaalde de Fin één WK-punt.

Verstappen bezorgde Hakkinen een lastige dag. Met zijn Mercedes-McLaren slaagde de wereldkampioen van '98 en '99 er niet in de Nederlander in te halen. De Fin kwam snelheid tekort en Verstappen maakte ook geen fouten waarvan Hakkinen kon profiteren. Een twaalftal ronden keek de Fin tegen de achterkant van Verstappens Arrows aan. Pitstops van beide coureurs eerst Hakkinen, ronden later Verstappen pakten uit in het voordeel van Hakkinen, die zonder inhaalactie alsnog de Nederlander voorbijstreefde.

Vanaf de achttiende plaats maakte Verstappen een bliksemstart. Al in de eerste ronde lag hij in zesde positie. De mineurstemming over zijn slechte startplaats was omgeslagen in reële hoop op één of meer WK-punt. Toen boven een groot deel van het circuit een tropische bui losbarstte, gleden wagens massaal van de baan. In de pits ontstond paniek bij teams waar monteurs niet tijdig de juiste banden voorhanden hadden. Toen de safetycar tijdens dat waterballet op de baan kwam en de meeste wagens in de pits waren voorzien van regenbanden of intermediates (tussenvorm van droogweer- en regenband), bevond Verstappen zich op de derde plaats. Nadat de safetycar was verdwenen en de wagens weer voluit mochten gaan, haalde hij vlak voor een bocht de Duitser Heinz-Harald Frentzen in. Achter koploper David Coulthard reed Verstappen toen, na twaalf van de 56 ronden, op de tweede plaats. Die positie bleek onhoudbaar. Ingehaald werd hij door Schumacher, diens teamgenoot Rubens Barrichello, Frentzen en Ralf Schumacher. Hakkinen versloeg hem in de pits.

Tijdens zijn inhaalrace ging Michael Schumacher op eenvoudige wijze langs bijvoorbeeld Hakkinen, Verstappen gaf zich minder snel gewonnen. Uiteindelijk gaf hij de supersnelle Ferrari vrij baan. Punten hield Verstappen niet aan de tweede race van het seizoen over, wel een compliment van vriend en collega Schumacher: ,,Jos was flying.'' Verstappen reed een van zijn beste races ooit.

Schumacher leek over een extra versnelling te beschikken. Met hetzelfde gemak rukte zijn teamgenoot Barrichello op naar de tweede plaats, de positie die hij aanvankelijk bezette. Net als Schumacher was hij van de baan gegleden.

De beste van de rest was Coulthard. Met Barrichello bezet de Schot in de WK-stand de tweede plaats, met tien punten. Na zijn zesde opeenvolgende zege leidt Schumacher met twintig punten. Met één schamel punt bezet Hakkinen de achtste plaats. Belangrijk verschil met vorig jaar is dat de Ferrari's veel sneller zijn dan de wagens uit de McLaren-Mercedes-renstal. Voeg daarbij de uitzonderlijke klasse van Schumacher en titelprolongatie voor Ferrari lijkt na twee van de zeventien races al zeker.

Op weg naar een record GP-zeges nog zes te gaan prees Barrichello zijn teamgenoot de hemel in. ,,Michael is a hell of a driver.''