ASML: teken van wanhoop

Het leven aan de voet van de voedselketen kan behoorlijk eenzaam zijn. Zo is het ook met ASML Lithography, de eerste schakel in de productieketen voor halfgeleiders (chips). Het Nederlandse bedrijf maakt de apparatuur waarmee producenten als Intel en Infineon de circuits voor hun chips kunnen aanbrengen. Omdat ASML voor zijn orders afhankelijk is van de toekomstige gezondheid van de chipindustrie, wachten zijn klanten tot het laatst mogelijke moment om hun orders in te trekken of opnieuw te plaatsen. Ze willen tenslotte niet tekortschieten om in de vraag naar hun producten te voorzien door voortijdig op de noodrem te trappen.

Als gevolg daarvan moet de waarschuwing die ASML heeft doen uitgaan over de verwachte verkopen in 2001 – gevolgd door die van het Amerikaanse Applied Materials de afgelopen maand – gezien worden als een echo van de wanhoop die in de chipindustrie heerst. Het bedrijf heeft gezegd dat er dit jaar minder apparaten verkocht zullen worden dan de 368 machines van vorig jaar, waardoor de productiecapaciteit van 400 machines per jaar bij lange na niet benut zal worden. Misschien nog verontrustender is het bericht dat er nu ook al orders ingetrokken zijn. Hoewel het gebruikelijk is dat klanten orders uitstellen, gebeurt het niet vaak dat ze helemaal ingetrokken worden. Dat is een bewijs van de ernst van de situatie in de chipindustrie.

Het bedrijf kan ongeveer een derde van zijn kosten wegsnoeien. Het meeste investeringskapitaal wordt uitgegeven aan de ontwikkeling van trainings- en demonstratieapparatuur voor de klanten van ASML. Op dit moment zijn er minder van die systemen nodig. Maar de meeste lopende kosten bestaan uit uitgaven voor onderzoek en ontwikkeling en voor de ondersteuning van klanten. Daar kan niet veel op beknibbeld worden. Daarom is het moeilijk in te zien hoe ASML geld gaat verdienen als de orders minder worden. Doordat de producten van ASML zes tot negen maanden op de marktontwikkelingen vooruitlopen zal het Veldhovense bedrijf als eerste profiteren van de gevolgen van een positieve ommekeer. Vanwege de omvang van de problemen in de chipindustrie kunnen beleggers ASML voorlopig maar beter even mijden.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar zie: www.breakingviews.com

Vertaling Menno Grootveld.